3 défis empêchent les drones de livraison d'Amazon de prendre leur envol

La promesse du service de livraison de drones Prime Air d’Amazon, telle qu’elle est décrite dans une vidéo publiée dimanche, est extrêmement excitante. Pris au pied de la lettre, cela pourrait constituer la première véritable introduction des dispositifs robotiques au grand public en tant que service aux consommateurs – en volant agents de livraison robotiques!

Mais attendez. Prenons un moment et pompons nos freins collectifs pour considérer seulement Comment Prime Air fonctionnera ou ne fonctionnera pas réellement au moment où il décollera. Les vidéos ont l'air cool et tout (très de science-fiction), mais Prime Air est-il vraiment pratique?

Exécution de la livraison

Vous connaissez peut-être déjà le système d’inventaire efficace d’Amazon qui sert votre fétiche des achats en ligne, mais vous êtes peut-être moins conscient du fait que les dispositifs robotiques font partie intégrante des activités de l’entrepôt d’Amazon. Outre les travailleurs humains, la société s’appuie fortement sur de minuscules robots pour déplacer des articles dans ses centres d’expédition. Il est donc logique qu'Amazon tente d'apporter ce type d'efficacité au monde extérieur. Mais le problème est que le monde extérieur n'est pas un environnement contrôlé comme un entrepôt.

Dans la vidéo diffusée dimanche, nous voyons le drone amazon atterrir au sommet d'un logo amazonien situé dans la cour d'un consommateur. La vidéo montre même une vue du drone alors qu’elle recherche une zone d’atterrissage et, dans ce cas, se verrouille sur le logo Amazon sur le sol. Ce logo Amazon basé au sol est-il nécessaire? La vidéo montre l’acheteur qui ramasse le logo carré et le ramène à la maison après la livraison, ce qui indique qu’un repère peut effectivement être nécessaire.

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En outre, si un chantier est nécessaire, qu’en est-il des nombreux consommateurs qui n’ont ni devant ni derrière le jardin? Les habitants des appartements seront-ils coupés du plaisir de la livraison par drone? Oui, la présentation dans la vidéo est excellente, mais il s’agit là de problèmes importants qui rendent les livraisons de drones individuellement ou collectivement moins pratiques que les méthodes actuelles.

Une solution potentielle pour les résidents d'appartements pourrait être les ports de drones basés dans les magasins de proximité Amazon Locker. Ce réseau croissant de stations de collecte d'emballages pourrait immédiatement servir de moyen facile d'inclure les habitants des appartements sans espace d'atterrissage pour les drones.

Problèmes de trafic aérien

Pour le moment, supposons que les seules personnes éligibles pour les premières livraisons de drones auront besoin de cours avant ou arrière chez elles. En supposant que les drones aient des points d'atterrissage, il est nécessaire de réglementer le trafic aérien pour des milliers de livraisons en vol dans un même quartier. Une fois que vous avez pris en compte des éléments tels que les hélicoptères de nouvelles locales, les lignes électriques et téléphoniques et, bien sûr, les drones à haute volée d'utilisateurs amateurs, remplir le ciel de drones de livraison Amazon semble soudainement beaucoup plus compliqué.

Dans sa plus récente présentation, la société a déclaré que les drones disposeraient d'une technologie "sophistiquée" permettant de "détecter et d'éviter" les technologies. " Mais dans un monde où même les voitures autonomes ne sont toujours pas autorisées officiellement sur la plupart des routes, cela risque d’être peu réconfortant pour les citadins. Et malgré l'approche optimiste d'Amazon, il semble que la société comprenne les défis liés au déploiement d'un tel système, et elle a énuméré ces préoccupations dans des documents de recommandation accompagnant la présentation de Prime Air.

"Compte tenu de la croissance rapide du secteur des petits aéronefs sans équipage, Amazon estime que l'environnement dans lequel opèrent les systèmes d'aéronefs sans équipage les plus sûrs et les plus efficaces – des utilisateurs récréatifs de base aux flottes sophistiquées de BLOS – se trouve dans un espace aérien civil séparé 1 inférieur à 500 pieds", indique un passage. d'un document de recommandation. "La séparation de l'espace aérien mettra les opérations SUAS à l'abri des opérations aériennes en cours."

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Pour illustrer cette idée, Amazon propose même un graphique, décrivant la manière dont l’espace aérien serait divisé. Le papier suggère ensuite une "zone interdite de voler" ("No Fly Zone") entre 400 et 300 mètres, dans laquelle les opérateurs de drones seraient interdits de voler sauf en cas d'urgence.

Malgré tout, même si la FAA et Amazon consacrent beaucoup d’attention à la sécurité des drones, les défis sont considérables – et Amazon le sait bien. En fait, pour toutes les vidéos et toutes les discussions sur l’avenir sur le site Web de Prime Air, le passage le plus inquiétant concernant le programme de livraison de drones vient d’Amazon.

"Amazon pense que le modèle actuel de gestion de l'espace aérien ne répondra pas aux futures demandes (drones)», lit-on dans une autre partie du document de recommandations d'Amazon.« Un changement de paradigme dans la gestion de l'espace aérien et les opérations est nécessaire pour adapter en toute sécurité le modèle "un opérateur à plusieurs véhicules" requis par les grands échelle commerciale. "

En attendant que ce changement de paradigme se produise, Prime Air pourrait bien n'être que "Prime Imagination".

Les camions de livraison volants sont-ils sécuritaires?

Enfin, il y a la question de la sécurité. Même si Amazon peut en quelque sorte surmonter les problèmes susmentionnés liés à l’exécution des livraisons et au trafic aérien dans les zones très peuplées, ces succès ne rendront pas nécessairement les livraisons de drones «sûres».

Rien que cette semaine, nous avons appris qu’un enfant d’Angleterre avait perdu un de ses yeux à la suite d’un incident avec un opérateur de drone amateur. Dans ce cas, le drone avait des pales d'hélice dangereusement découvertes, était commandé à distance (et non par des systèmes automatisés) et ne comportait aucun capteur permettant d'éviter les obstacles.

Mais malgré toutes ces mises en garde, et une situation très différente de celle proposée par Amazon, la menace d’éventuels accidents de drones commerciaux ne peut être ignorée. Si un camion de livraison UPS ou FedEx heurte un piéton en traversant la rue, un humain est souvent directement responsable. Mais si la même chose se produit avec un drone automatisé ou un robot de service, le seul endroit où chercher des réponses est la grande entreprise sans visage qui, selon les circonstances, peut ou non accepter la responsabilité de l'accident. .

Vue aérienne des capteurs Prime Air et de l'affichage de navigation en action.

Vue aérienne des capteurs Prime Air et de l'affichage de navigation en action.

Cette affaire de dispositifs robotiques, allant de drones volants à des voitures autonomes, fonctionnant aux côtés des humains et dont la fiabilité est assurée, est un tout nouveau territoire et ne constitue pas un domaine dans lequel le secteur de la technologie peut simplement "perturber" son chemin. Les enjeux sont les plus importants: des vies humaines.

Et au-delà du problème des erreurs techniques et humaines imprévues pouvant entraîner des accidents, il y a aussi la nature imprévisible des conditions météorologiques. Qu'il s'agisse de neige, de pluie battante ou d'un orage soudain, faire confiance aux capteurs de sécurité des drones Prime Air d'Amazon par mauvais temps présentera également un ensemble important de risques pour la vie humaine et les biens.

Pour sa part, Amazon déclare: "Nous ne lancerons Prime Air que lorsque nous serons en mesure de démontrer la sécurité des opérations". C'est une bonne nouvelle pour les habitants des grandes villes, mais pas une excellente nouvelle pour les passionnés de Prime Air.

Prime Air volera-t-il?

Compte tenu de tout ce que nous avons couvert ici, la seule conclusion qui reste est que Prime Air peut paraître beaucoup plus réaliste après cette dernière vidéo, mais tout lancement fiable et efficace de Prime Air est probablement très lointain.

Lorsqu'il a été contacté pour obtenir des réponses à certaines de ces questions, un porte-parole d'Amazon a choisi de nous renvoyer au matériel existant déjà disponible sur le site Web de Prime Air. À ce stade, ces réponses ne suffisent tout simplement pas à faire de Prime Air un concept beaucoup plus cool.

Mais comme nous l’avons déjà mentionné, Amazon adore utiliser des robots pour faciliter l’achat de produits aux consommateurs, et le PDG de la société, Jeff Bezos, vient de dévoiler ses ambitions contrôlées d’espace de fusée pour la rentrée. Donc, juste parce que Prime Air peut être difficile à exécuter, nous ne devrions pas supposer que cela ne deviendra pas une réalité – un jour.

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