Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University – Avis Drones, test et guide d’achat

Il est embarrassant – à la limite de douloureux – d'apprendre une leçon évidente devant vos collègues, surtout lorsque vos collègues sont littéralement les meilleurs au monde dans ce qu'ils font. Néanmoins, c'est la situation que j'ai réussi à créer pour moi-même lors d'un récent voyage à Prescott, Arizona. Cet incident s'est déroulé dans des circonstances grisantes. J'avais récemment été nommé professeur auxiliaire au département de vol du campus mondial de l'Université aéronautique Embry-Riddle (ERAU). Avec d'autres membres de l'équipe, j'ai participé à une série d'exercices de formation sur les systèmes d'avions sans équipage (UAS) et à des tests en conditions réelles en octobre dernier.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 2

ERAU possède deux campus physiques, l'un à Daytona Beach, en Floride, et l'autre à Prescott. Cependant, nous avons passé presque tout notre temps à 20 miles au nord de la ville à Gunsite Academy, un vaste centre de formation aux armes à feu civiles, couvrant 3 000 acres de broussailles arides. Chaque jour a été rythmé par le bruit lointain des coups de feu, alors que des étudiants de tout le pays ont mis en pratique leurs compétences sur les nombreuses plages dispersées à travers la propriété.

LA SÉCURITÉ D'ABORD

Bien qu'il se trouve sous l'espace aérien de classe G, survoler Gunsite nécessitait une attention particulière à l'environnement environnant. Dans notre voisinage immédiat, le diagramme en coupe a noté une formation approfondie sur les règles de vol aux instruments (IFR) à 10 000 pieds et moins. Cela signifiait que non seulement il y aurait beaucoup d'avions qui volaient, mais que les étudiants pilotes porteraient des «cagoules» conçues pour restreindre leur vue au tableau de bord. Ainsi, chaque avion aurait une paire de globes oculaires de moins à disposition pour surveiller les conflits dans l'espace aérien.

Pour atténuer le risque, chaque vol UAS comprenait au moins un observateur visuel dédié (VO), en plus du télépilote commandant de bord (RPIC) requis. De plus, nous avions une radio aéronautique portative dans notre camp de base, réglée sur la fréquence de la tour de contrôle de l'aéroport régional de Prescott (PRC), entourée d'un anneau de protection de l'espace aérien de classe D au sud de notre emplacement.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 3

Les étudiants-pilotes ont utilisé cette fréquence pour annoncer leur position et leur altitude, ce qui nous a donné un avertissement avancé lorsque l'on s'approchait de notre position. J’ai rapidement appris à identifier le propre avion d’entraînement d’ERAU – leurs surfaces blanches éblouissantes sous le soleil du désert, avec le bout de leurs ailes peint en bleu foncé.

Opérer dans le désert élevé rappelait un autre aspect important de la sécurité des vols: les facteurs humains. Bien que mes collègues pilotes et moi-même n'ayons jamais quitté le sol, le vol a eu un impact sur nous tous, en raison de la météo. Il ne faisait pas particulièrement chaud, mais l'air était presque incroyablement sec, ce qui facilitait la déshydratation sans s'en rendre compte jusqu'à ce que des effets secondaires comme la fatigue et les maux de tête commencent à se manifester. L'eau potable, et en abondance, était une exigence absolue pour la sécurité des opérations aériennes.

Bien sûr, la sécurité est toujours la vertu primordiale dans l'aviation, mais il y avait un facteur supplémentaire qui l'a mis à l'esprit lors de notre visite à Gunsite. Plusieurs années plus tôt, un groupe d'anciens élèves du stand de tir volaient dans le stand sur un avion privé pour une réunion de classe. Faisant un passage bas sur la propriété avant l'atterrissage, ils ont coupé une aile sur une tour radio et se sont écrasés à proximité. Malheureusement, les quatre personnes à bord ont été tuées.

DONNER UN COUP DE FEU

L'une des missions du département de vol ERAU est de démontrer les applications pratiques de la technologie UAS, ainsi que l'adéquation de nouvelles plateformes pour des missions particulières. Parmi les projets que nous avons entrepris à Gunsite, nous testions les drones d'imagerie thermique pour leur capacité à détecter et à suivre un tireur actif – ce cauchemar éveillé de la vie américaine moderne où un individu armé pénètre dans un espace public et tire au hasard sur des passants.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 4

La réponse active du tireur fait partie des scénarios les plus difficiles auxquels les forces de l'ordre doivent faire face. Elle nécessite une action rapide et décisive sans mettre en danger le grand public. Les drones pourraient être un énorme avantage dans ce type d'incident, et cet avantage pourrait être étendu aux heures de nuit en utilisant la technologie d'imagerie thermique.

Le capteur FLIR Lepton était particulièrement intéressant pour nos recherches sur cette expédition. Un noyau de caméra minuscule et léger, le Lepton permet d'ajouter des capacités d'imagerie thermique à la technologie de tous les jours, comme les smartphones. Le Lepton est également le capteur installé sur le Mavic 2 Enterprise Dual (M2ED) et le Parrot ANAFI Thermal.

Pour tous ses avantages en termes de caractéristiques physiques et de faible consommation d'énergie, le Lepton présente un inconvénient majeur. Il a une résolution extrêmement faible, délivrant une image de 160 × 120 pixels à 9 Hz, soit neuf images par seconde contre 24 à 30 images par seconde dans le cinéma et la télévision. En bref, il produit une vidéo floue et saccadée par rapport à ce à quoi nous sommes habitués par la norme d'aujourd'hui. Malgré cet inconvénient, nous nous sommes demandé si cela pouvait suffire pour être utile dans cette application réelle.

Pour le savoir, nous avions besoin d'armes à feu, de drones et d'obscurité. Heureusement, nous avions tous les trois à notre disposition à Gunsite une fois le soleil couché. Le test aurait également une fonction secondaire, permettant aux nouveaux membres du Département de l'aviation – comme moi – de démontrer leur compétence de vol de nuit afin de se qualifier pour les opérations dans le cadre de la dérogation de jour ERAU. Qu'est-ce qui, je le pensais, pourrait mal tourner?

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 5

NIGHT SIGHT

Avec le soleil bien en dessous de l'horizon, l'obscurité qui tombait sur Gunsite était presque complète. En raison du manque de villes voisines ou même de réverbères, la majesté du ciel nocturne était pleinement exposée. Pour la première fois depuis des décennies, j'ai pu voir clairement la Voie lactée, le disque de notre galaxie d'origine vu de bord, s'étirant d'un horizon à l'autre.

Le lieu de notre test était un champ de tir extérieur, un espace plat et rectangulaire avec des cibles en acier à une extrémité, entouré sur trois côtés par des bermes de terre. Un membre de la faculté ERAU, qui travaille également en tant qu'instructeur d'armes à feu chez Gunsite, a pris un fusil de chasse, une carabine et plusieurs armes de poing pour jouer le rôle d'un tireur actif, tandis que le reste d'entre nous restait en arrière et installait des rampes de lancement et de récupération. à l'aide de lampes de poche.

Avec un puissant flash stroboscopique attaché, visible sur au moins trois miles de la statue, un overhead orbital M2ED. Alors que notre tireur décollait vers les cibles, les forces et les limites du capteur Lepton ont commencé à se révéler. Tout d'abord, en enregistrant la différence de température entre les objets de l'environnement, il a pu voir, même dans l'obscurité totale. Cependant, l'image basse résolution n'a pas permis de déterminer si notre collègue portait ou non une carabine, une pelle ou quoi que ce soit.

La technologie MSX brevetée de FLIR a fourni une solution partielle. MSX fonctionne en combinant une image en lumière visible à haute résolution avec l'image thermique à basse résolution pour améliorer les détails. Bien sûr, dans l'obscurité totale, il n'y a pas d'image de lumière visible. En allumant le projecteur embarqué du M2ED, fixé spécifiquement pour ce test, la caméra en lumière visible a pu fournir une image pour l'algorithme MSX. Cependant, à ce moment-là, nous avons pu simplement regarder la cible à travers la caméra à lumière visible, aucune imagerie thermique requise.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 6

Ce n'était pas aussi utile que des caméras thermiques plus grandes, plus puissantes et beaucoup plus chères avec lesquelles j'avais travaillé dans le passé, mais je pensais que cela pourrait encore être utile pour l'application de la loi. Ils pourraient utiliser la caméra thermique pour rechercher un suspect, puis, après avoir localisé la cible, allumer les projecteurs pour confirmer l'identité du suspect.

En outre, notre «shooter» a fourni une pièce de rétroaction intéressante supplémentaire. Lorsqu'il se tenait dans le faisceau du projecteur, il était effectivement incapable de voir au-delà de son cercle de rayonnement. En effet, il a été laissé aveugle la nuit à plus de 15 ou 20 pieds de distance, tandis que son emplacement exact et ses mouvements étaient évidents pour nous tous, regardant de l'extérieur.

Cela ne fonctionnerait que dans une zone rurale sombre où il n'y a pas d'éclairage extérieur en dehors de celui fourni par le drone lui-même, mais cela semble être le genre d'informations qui pourraient un jour sauver une vie.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 7

DANS L'OBSCURITÉ

Comme je prévoyais déjà de soumettre un «profil de mission» concernant mon voyage à Prescott, il m'est venu à l'esprit que je pouvais utiliser mon propre vol de qualification de nuit pour améliorer mes rapports pour RotorDrone Pro. Plus précisément, j'ai pensé que je pouvais prendre une image à longue exposition de notre tireur en position verticale, avec son visage et son corps éclairés par le flash de la bouche de ses propres armes.

Cela semble génial, non? Je l'ai certainement pensé, mais vous remarquerez qu'aucune image de ce genre n'accompagne ce rapport, ce qui est votre premier indice que les choses ne se sont pas déroulées entièrement comme prévu. Pour prouver ma compétence de vol de nuit, j'ai attaché un flash à mon propre DJI Mavic Pro Platinum et l'ai envoyé en aval.

Même après avoir étudié les procédures de vol de nuit, ainsi que la physiologie de l'œil humain et d'autres facteurs, j'ai trouvé le vol dans l'obscurité totale extrêmement difficile. Mon expérience d'opérations de nuit précédente avait été dans des environnements urbains, où il était encore possible de discerner quelque chose sur l'environnement environnant de la lumière ambiante.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 8

Dans la nuit du désert noir, j’ai découvert que la perception de la profondeur n’existait pas et donc aucun moyen de déterminer la position de mon avion sur la distance par rapport à mon sujet, le tireur dans notre exercice. J'aurais pu être derrière lui, devant lui ou juste à côté de lui. Lancer les dés donnerait une estimation aussi précise que mes propres sens.

Une fois que j'ai réussi à passer devant lui avec certitude et à me retourner vers lui, je n'ai pas pu le trouver dans le noir. Le flash de bouche qui accompagnait chaque tir n'a duré qu'une fraction de seconde: pas assez de temps pour fixer sa position dans le champ de vision de mon drone.

Cependant, il s'est avéré que le fait de ne pas obtenir une photo cool était le moindre de mes problèmes. Lorsqu'un faisceau de lampe de poche errant a balayé la berme à la fin de la portée, j'ai vu quelque chose sur le flux vidéo de mon drone qui a refroidi mon sang: une branche d'arbre, puis une autre – et une autre.

Grâce à une chance littéralement aveugle, j'avais réussi à faire voler mon drone au milieu d'un peuplement d'arbres sans heurter quoi que ce soit, jusqu'à présent. J'ai réfléchi tranquillement à mes options, sachant bien que mon public était une collection des meilleurs experts et professionnels de la SAMU au monde, qui ne m'avaient invité que récemment à rejoindre leurs rangs. Beaucoup dépendait de ce que je faisais avec mes pouces dans les 30 secondes suivantes.

Fly By Night: formation au vol nocturne avec Embry-Riddle Aeronautical University
- Avis Drones, test et guide d'achat 9

HAUT ET LOIN

Plutôt que de demander de l'aide, ce qui aurait été ma meilleure option et le plus conforme à l'objectif global de sécurité, j'ai décidé d'essayer de résoudre le problème par moi-même. Pour mémoire, ce n'était pas le bon choix. Une option aurait pu être que le M2ED aurait pu être apporté avec son projecteur pour m'aider à voir mon chemin clairement, réduisant considérablement le risque de collision et de crash ultérieur.

Au lieu de cela, j'ai raisonné en silence que les arbres deviennent plus petits plus vous montez, donc une ascension verticale était mon meilleur espoir de s'en sortir indemne. J'ai doucement poussé vers le haut sur le manche gauche, m'attendant à entendre le bourdonnement écœurant d'une hélice se frotter contre une branche d'une seconde à l'autre – mais ce bruit affreux n'a jamais rempli mes oreilles et ma machine est montée, montée et éloignée des obstacles. Une fois de plus en plein air, j’ai discrètement effectué les manœuvres nécessaires pour voler en vertu de la dérogation pour opérations nocturnes d’ERAU.

Lors du débriefing de fin de soirée, il est vite apparu que mon silence ne m'avait pas du tout profité. Pas de surprise. Ce groupe d'experts de renommée mondiale avait détecté mon erreur et m'avait appelé pour cela, me rappelant qu'une étape essentielle avant toute mission de nuit était de repérer l'emplacement à la lumière du jour, afin de déterminer l'emplacement des dangers qui pourraient ne pas être détectés la nuit .

J'ai admis mes erreurs et j'ai été relâché avec un avertissement et un petit rire. Après tout, j'avais mis ma propre machine en danger, pas celle qui était la propriété de l'université. J'ai poussé un gros soupir, reconnaissant qu'une si terrible leçon soit venue à un prix relativement modeste, et je me suis rappelé une fois de plus que personne, indépendamment du nombre d'heures de vol qu'il a enregistrées ou de ce qu'il a fait dans le passé, n'est invulnérable. Suivez les procédures, faites les devoirs et demandez de l'aide lorsque vous en avez besoin. Ce sont ces qualités qui définissent vraiment un bon pilote. —Texte et photos de Patrick Sherman

Nous serions ravis de connaître votre avis

      Laisser un commentaire