Guerre des drones: le débat autonome

Les drones deviennent de plus en plus des outils de guerre – mais ces machines seraient-elles largement acceptées sans le contrôle d'un opérateur humain?

En septembre, la Central Intelligence Agency (CIA) des États-Unis a annoncé son intention de lancer des frappes secrètes de drones contre des militants présumés d'Al-Qaïda et de l'État islamique (EIIL) depuis une base située dans le nord-est du Niger. Le prédécesseur du président Trump, Barack Obama, avait cherché à placer les opérations de drones sous contrôle militaire. Cependant, sous le règne de Trump, il y a eu une décision de donner à la CIA un rôle accru dans les frappes de drones. La société peut-elle faire confiance aux personnes au pouvoir pour s'assurer que ces armes puissantes ne tombent pas entre de mauvaises mains, ou le développement sans cesse croissant des technologies autonomes est-il un facteur dont nous devons nous préoccuper?

Les drones font partie de la guerre depuis le 19e siècle, sans doute lorsque les Autrichiens ont utilisé des ballons à air chaud sans pilote pour bombarder Venise en 1849. En fait, les frères Wright ont développé les premiers avions télécommandés pendant la Première Guerre mondiale. Pendant l'entre-deux-guerres, la technologie sans pilote a commencé à prospérer, le terme drone commençant à être utilisé après que le Royaume-Uni a développé le Queen Bee, un biplan converti pour être contrôlé par radio depuis le sol, pour être utilisé comme cible d'entraînement au tir.

On pourrait dire que ces machines ont été inventées dans le but de sauver la vie de l'équipage, tout en étant moins chères à construire.

Au fil des ans, les États-Unis et d'autres pays ont découvert qu'ils pouvaient utiliser des avions téléguidés comme avions espions. Les drones militaires que nous connaissons aujourd'hui n'ont été créés que dans les années 1970, lorsque l'ancien concepteur en chef de l'armée de l'air israélienne Abraham Karem a développé un avion aux propriétés de type planeur. Pour maintenir l'avion en vol, les planeurs ont été conçus pour être incroyablement longs et minces, et pourraient rester en altitude pendant des heures. Ce long temps de vol est la raison fondamentale pour laquelle les systèmes sans pilote armés d'aujourd'hui, tels que le MQ-9 Reaper, ont acquis une telle traction.

La plupart des militaires, en particulier dans la Royal Air Force (RAF), préfèrent ne pas utiliser le «drone» familier pour ces types de machines, mais plutôt les appeler des véhicules aériens sans pilote (UAV). Ces avions sont guidés de manière autonome, par télécommande, ou les deux, et transportent des capteurs, des désignateurs de cibles et des émetteurs électroniques conçus pour interférer avec ou détruire les cibles ennemies. Les drones sont efficaces, offrant une portée et une endurance considérablement plus importantes que les systèmes habités.

Andrew Jeffrey, un ancien navigateur de Tornado et le premier pilote de la RAF à commander le 39e Escadron du système d'aéronefs télépilotés (RPAS) pour le MQ-9 Reaper, a joué un rôle actif dans le passage du pilotage avec pilote au pilotage sans pilote. Il déclare: «La transition, pour moi et mes équipages, s’est déroulée sans heurts car la structure du cours de formation était la même que pour tout cours de conversion d’avions« pilotés »dans la RAF. Tous mes pilotes et opérateurs de capteurs étaient des pilotes qualifiés, des navigateurs ou des équipages non commissionnés. J'avais des gens de tous les horizons de vol dans la RAF et ils ont tous apporté des expériences très utiles, ayant participé à des combats ou à d'autres opérations à travers le monde. »

Avions militaires

Le Reaper MQ-9 et son futur remplacement

L'UAV de frappe offensive primaire actuelle de l'US Air Force, le MQ-9 Reaper, offre une capacité unique d'effectuer des frappes, de la coordination et de la reconnaissance contre des cibles éphémères, de grande valeur et sensibles au facteur temps. Développé par General Atomics Aeronautical Systems, cet UAV a été conçu pour la surveillance à haute altitude et longue endurance. Il est également utilisé par la RAF.

En règle générale, un système MQ-9 pleinement opérationnel se compose de plusieurs aéronefs, d'une station de contrôle au sol et d'équipements de communication. Il a été largement favorisé par l'US Air Force en raison de son temps de navigation important de 12 heures, de sa large gamme de capteurs, de sa suite de communications multimode et de ses armes de précision.

D'ici 2024, le Reaper devrait être remplacé par un drone nouvellement développé connu sous le nom de MQ-9B Protector. Doté d'une capacité de base à moyenne altitude et longue endurance (temps de vol de 40 heures), ce nouveau système fournira ISTAR – renseignement, surveillance, acquisition d'objectifs et reconnaissance. La version RAF devrait transporter des missiles Brimstone construits par MBDA.

L'utilisation des drones dans sa guerre contre l'EIIL et ses affiliés a suscité un débat considérable aux États-Unis et dans le monde. Une partie fait valoir que l'utilisation de drones armés contre des terroristes insaisissables est efficace et que les drones sont moins chers et plus faciles à entretenir. Cependant, les critiques se sont interrogés sur l'éthique des frappes de drones pour tuer des militants lorsque le nombre croissant de victimes civiles est pris en considération.

Le Bureau of Investigative Journalism, qui recueille des données sur les frappes de drones en Afghanistan, au Pakistan, en Somalie et au Yémen, a constaté que l'année dernière en Afghanistan, jusqu'à 149 civils et 27 enfants auraient été tués lors de frappes de drones, avec un total d'environ 2609 cas signalés. au cours de l'année dans cette seule région.

Une Commission des politiques de l'Université de Birmingham, qui a examiné les implications pour la sécurité du gouvernement en ce qui concerne la technologie des drones en 2014, a parfaitement résumé pourquoi ces avancées sont si controversées. «Tout ce qui concerne la technologie des drones est contesté: sa nouveauté, sa légalité, sa moralité, son utilité et son développement futur. Même le choix de ce qu'il faut appeler de tels systèmes est chargé de valeur. »

Cependant, Jeffrey plaide pour l'utilisation de la technologie des drones, déclarant: «Si vous regardez comment la guerre a changé à travers les âges, la motivation constante de la technologie a été d'améliorer la portée et la précision des armes utilisées.

«Ce que le système vous offre, c'est un« œil qui ne cède pas à l'œil »pour surveiller les zones, identifier les cibles et ensuite, lorsque cela est demandé, poursuivre les attaques», explique-t-il, soulignant également les avantages de ces technologies. «Vous pouvez flâner sur des cibles – invisibles à moins que l'opposition n'ait un radar au sol – pendant des heures. Cela vous permet d’être certain de ce que vous faites et, si l’équipage le juge nécessaire, il peut obtenir des éclaircissements de la part des avocats du service. Vous n'avez rien à précipiter, ce qui vous permet de minimiser les dommages collatéraux tels que les pertes civiles. »

L'aviation n'est pas le seul domaine où les drones sont utilisés. Il existe des homologues terrestres et maritimes des UAV, appelés respectivement véhicules terrestres sans pilote (UGV) et véhicules de surface sans pilote (USV).

L'US Navy estime que les navires sans pilote ont le potentiel de suivre et d'engager efficacement les sous-marins ennemis pendant de longues périodes, avec des plans pour équiper les navires d'armes anti-sous-marines et de suites de capteurs supplémentaires pour recueillir des informations visuelles et électroniques.

Sur terre, des sociétés de technologie de défense telles que BAE Systems développent continuellement des UGV pour aider l'armée. L'année dernière, il a révélé un nouveau véhicule conçu pour assumer certains des emplois les plus dangereux auxquels les soldats sont actuellement confrontés. La machine, connue sous le nom d'Ironclad, est suffisamment petite pour supporter et rester mobile sur un terrain accidenté, et peut être équipée pour effectuer des rôles de reconnaissance, de combat et d'évacuation des blessés.

Ces véhicules terrestres ont le potentiel d'aider les secteurs de l'armée ou de la défense sous le contrôle d'un opérateur humain, plutôt que d'être une menace pour les humains. Cependant, beaucoup estiment que l'introduction de l'autonomie sur les machines peut être un sujet de préoccupation en matière de sécurité en raison du manque inévitable de contrôle des véhicules de combat autonomes.

La transition de la télécommande à l'autonomie peut être décourageante et, à mesure que la technologie se développe, la possibilité d'autoriser des engins létaux à fonctionner sans le contrôle direct des humains, en particulier des véhicules susceptibles d'être endommagés, suscite de plus en plus d'inquiétudes. Contrairement aux avions télépilotés, les drones autonomes – communément définis comme «initiative système» et «autonomie totale» dans la terminologie militaire – peuvent agir en conséquence en fonction d'un choix d'options. Ils peuvent être programmés avec de nombreuses réponses alternatives et réagir en fonction des différents défis qu'ils peuvent rencontrer lors de l'exécution d'une mission.

Plusieurs pays ont une définition rigide des drones autonomes, avec le ministère britannique de la Défense en 2011 décrivant les véhicules militaires autonomes comme «capables de comprendre l'intention et la direction d'un niveau supérieur». Les autorités militaires et aéronautiques préfèrent qualifier les UAV d’APR pour souligner qu’ils volent sous le contrôle direct d’opérateurs humains.

Un défi pour les véhicules autonomes est le développement de systèmes de validation satisfaisants, garantissant que la technologie est sûre et agit comme le ferait un humain. Contrairement aux avions pilotés, les drones sophistiqués devraient subir de grandes quantités de programmation, avec de nombreuses combinaisons de modes d'action alternatifs, ce qui rend la vérification et les tests difficiles.

Cependant, le ministre des Approvisionnements de la Défense, Stuart Andrew, a déclaré que les véhicules autonomes dans le secteur militaire avaient plus de bien que de dégâts. S'exprimant lors du salon militaire DVD18, il a déclaré: "Les plates-formes autonomes et l'intelligence artificielle nous donnent les moyens de remplacer les soldats pour les tâches les plus dangereuses, ou de réduire notre dépendance à l'égard des lignes logistiques profondes, afin que nous puissions mieux utiliser nos forces."

Bien qu'aucun drone aéroporté vraiment autonome ne soit encore opérationnel à des fins militaires, cela n'a pas empêché la marine américaine et les ingénieurs robotiques pour les véhicules de combat au sol de créer leurs propres véhicules sans pilote dotés de capacités autonomes.

En avril, l'US Navy a introduit le premier véhicule de surface sans pilote autonome dans sa flotte. Le Sea Hunter a été lancé en 2016 dans le cadre du programme de navires sans pilote (Actuv) Anti-Submarine Warfare Continuous Trail sans pilote (Actuv) de la Defense Advanced Research Projects Agency (Darpa).

Baptisé à Portland, en Oregon, suivi par jusqu'à huit ans de développement et d'essais, ce navire de guerre est un navire robotique sans équipage, de 150 tonnes et de 40 mètres de long. Bien qu'il s'agisse encore d'un prototype, le navire peut patrouiller de façon autonome les mers pendant des mois. Selon Darpa, Sea Hunter pourrait finalement conduire à une toute nouvelle classe de navires de haute mer et éliminer le besoin de plus grands navires de guerre habités, transformant la guerre sous-marine conventionnelle.

Parallèlement aux développements navals, Darpa finançait des chercheurs du National Robotics Engineering Center de l'Université Carnegie Mellon pour développer un véhicule autonome de combat terrestre sans pilote connu sous le nom de Crusher.

Pesant 6 000 kg, le concasseur est capable de voyager sur des terrains extrêmes et peut transporter jusqu'à 3 600 kg d'armure et de cargaison combinées. Il dispose de huit unités de détection et de télémétrie laser (lidar), qui envoient chacune un faisceau laser pour balayer une zone et mesurer le temps nécessaire pour que le faisceau soit réfléchi vers le capteur laser de l'unité: quatre balayant l'environnement horizontalement et quatre verticalement. Il utilise également six paires de caméras stéréo pour la perception de la profondeur et quatre caméras couleur pour appliquer un pixel couleur à chaque point de distance déterminé par le capteur lidar.

Les opérateurs conduisent le Crusher avec des contrôleurs de jeux vidéo mais, tout en conduisant entre ses points de route via le GPS, il essaie continuellement de trouver l'itinéraire le plus rapide et le plus facile jusqu'à sa destination. Par exemple, s'il y a une grosse obstruction à venir, comme une gorge de plus de deux mètres de profondeur, elle trouverait un moyen de la contourner sans navigation humaine. Il n'est pas prévu de mettre le véhicule en service, mais il sera plutôt utilisé comme base pour les futures conceptions de véhicules sans pilote.

"Si vous regardez comment la guerre a changé à travers les âges, le moteur constant de la technologie a été d'améliorer la portée et la précision des armes utilisées."

Avec une technologie en constante évolution, il est inévitable que l'autonomie joue un rôle essentiel dans l'avenir du développement des drones. Cette technologie relève de plusieurs catégories, notamment: la combinaison d'informations provenant de différents capteurs pour une utilisation à bord du véhicule, la gestion de la communication et de la coordination en présence d'informations incomplètes, et la planification des mouvements et des trajectoires en cas de contraintes.

Les autres comprennent: la manœuvre de contrôle de la qualité pour suivre un chemin donné ou pour aller d'un endroit à un autre (connu sous le nom de génération de trajectoire), l'allocation et la planification et la séquence des tâches, et la distribution spatiale des activités pour maximiser les chances de succès dans n'importe quel scénario de mission donné.

Du point de vue d'Andrew Jeffrey: «À l'avenir, nous n'aurons pas besoin d'autant d'analystes, car l'intelligence artificielle et l'apprentissage automatique permettront aux opérateurs d'être présentés avec l'intelligence plutôt que de parcourir des téraoctets de données pour trouver le point de données clés dont ils ont besoin . "

Il souligne également les conceptions erronées des drones qui pourraient très bien passer à une technologie autonome. Il dit: «L’expression« drones autonomes »évoque des images de machines faisant la guerre comme bon leur semble et aux dépens de l’humain. Ce n'est pas là où nous allons, et on pourrait dire que nous avons échoué dans notre messagerie collective avec les drones et nous ne devons pas faire de même avec l'autonomie. Comme pour les drones, la technologie de l'autonomie viendra; c'est la façon dont nous le présentons qui est important. »

Dans les secteurs commerciaux, la technologie des drones se développe et évolue en permanence. Le fournisseur de services technologiques Plextek voit l'aide que ces industries commerciales peuvent apporter à l'industrie de la défense. «L'armée peut tirer parti de l'innovation et de la grande quantité de financement provenant des secteurs commerciaux, où les niveaux de financement de la recherche sont bien supérieurs à ce que l'industrie britannique de la recherche en matière de défense peut fournir», explique Peter Doig, directeur commercial de Plextek pour la défense.

Un site Web de publicité affilié à Amazon Services appelé «airdronecraze» indique que ces mécaniciens ont sept générations potentielles, la technologie actuelle se situant dans les cinquième et sixième générations. Ces générations sont constituées de modes de sécurité automatisés, de sensibilisation à l'espace aérien, d'adaptabilité de la plate-forme et de la charge utile, de modèles de pilotage intelligents et d'une autonomie complète.

Selon le service Amazon, la première génération commence avec l'avion télécommandé de base. Le passage aux deuxième et troisième comprend la conception statique, le pilotage manuel et le pilotage assisté, ainsi que la vidéo et la capture de photos. Ce n'est que lorsque vous atteignez la quatrième et la cinquième génération, dans lesquelles les drones deviennent des modèles transformateurs avec des cardans à 360 degrés, qu'ils peuvent voler avec un pilote automatique. Enfin, à la sixième génération, leurs conceptions sont construites selon les normes de sécurité et réglementaires avec des modèles de pilotage intelligent et une autonomie totale avec conscience de l'espace aérien.

Le site Web décrit également les fonctionnalités de la génération sept, le prochain chapitre de la technologie des drones. En plus d'intégrer des fonctionnalités des générations précédentes, les drones comprendront également des modèles de pilotage intelligent améliorés et une autonomie complète et une action automatique pour le décollage, l'atterrissage et l'exécution de la mission. Connus sous le nom de «drones intelligents», ils comporteront des garanties et une technologie de conformité intégrées, des capteurs précis et intelligents et des capacités d'autosurveillance; tous les attributs qui peuvent offrir de nouvelles opportunités aux militaires.

Le piratage est un crime en soi, mais le piratage d'outils de guerre est un jeu de balle différent. En décembre 2011, un drone américain Lockheed Martin RQ-170 a été capturé par les forces iraniennes. Le gouvernement iranien a annoncé que l'avion avait été abattu par son unité de cyber-guerre située près de Kashmar.

Selon un ingénieur iranien, le drone a été capturé en brouillant à la fois des signaux de contrôle satellites et terrestres sur l'UAV. Cela a été suivi d'une attaque d'usurpation GPS, qui a fourni de fausses données GPS au véhicule aérien pour détourner son atterrissage en Iran. En avril 2012, le Corps des gardiens de la révolution islamique a prétendu avoir réussi à extraire les données collectées par le drone et a affirmé que la Chine et la Russie se sont approchées d'eux, cherchant des informations sur le drone. De tels incidents sont préoccupants pour le public et les militaires, car des informations sensibles peuvent avoir été exposées à d'autres pays qui développent des armes.

Jusqu'à tout récemment, les drones utilisés dans les conflits étaient aux mains des forces gouvernementales. Ce n’est plus le cas. Dans un discours prononcé plus tôt cette année, le ministre des Approvisionnements de la Défense, Stuart Andrew, a noté comment la situation avait changé avec la disponibilité immédiate des drones commerciaux.

Andrew a déclaré: "En Irak et en Syrie, nous avons vu comment nos ennemis adoptent des méthodes de plus en plus ingénieuses pour nous attaquer – des camions chargés de bombes aux drones de source commerciale remplis d'explosifs qui nous attaquent en essaims."

Peter Doig, directeur commercial pour la défense chez Plextek, fait une remarque similaire, en disant: «Une cyberattaque sur un drone est une préoccupation, mais le fait que les forces opposées puissent mettre la main sur ce type de technologie qui est développé par le marché des consommateurs est plus une préoccupation. »Il souligne également que ces pays n'ont pas les mêmes achats et procédures pour ces véhicules aériens qu'au Royaume-Uni ou aux États-Unis, par exemple.

Ce n'est pas seulement le piratage physique de ces machines que les autorités de sécurité doivent empêcher, mais aussi la fuite d'informations les concernant. En juillet, il a été signalé qu'un pirate avait obtenu des documents de Reaper américain, qui comprenaient des manuels sur le Reaper et des détails sur la façon de vaincre les engins explosifs improvisés, et avait vendu les informations classifiées sur le dark web pour 200 $. Encore une fois, la crainte est que ces détails tombent entre les mains de ceux qui les utiliseront pour faire du mal.

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