La guerre des drones: les avancées du 11 septembre inspirées par le combat robotique

Les attaques du 11 septembre 2001 ont été à l’origine d’une multitude de progrès de la technologie militaire au cours de la dernière décennie, ce qui a permis aux États-Unis et à leurs alliés de redéfinir la guerre moderne. Aucune de ces avancées n’a eu plus d’impact sur les missions américaines au Moyen-Orient que la maturation d’avions télépilotés (RPA), également appelés véhicules aériens sans pilote (UAV) ou, de façon plus générale, de drones. La seule armée de drones de l'armée américaine est passée de 54 en octobre 2001, lorsque les opérations de combat américaines ont commencé en Afghanistan, à plus de 4 000 drones effectuant des missions de surveillance, de reconnaissance et d'attaque en Afghanistan, en Iraq et au Pakistan (pdf). Ils sont plus de 6 000 dans l’ensemble de l’armée américaine, et les développements futurs promettent de rendre cet avion controversé – accusé de la mort de militants et de citoyens – beaucoup plus intelligent et agile. Alors que les drones eux-mêmes ne sont certainement pas un nouveau concept; leurs origines remontent aux années 1840. Depuis le 11 septembre, ils peuvent désormais être chargés de nombreux capteurs et armes et sont contrôlés par des opérateurs hautement qualifiés utilisant un joystick et un moniteur vidéo. de kilomètres d'une zone de combat. "L'une des choses les plus importantes qui se soient produites depuis le 11 septembre est le passage d'une guerre entre pairs à une concentration sur la guerre irrégulière", a déclaré le scientifique en chef Mark Maybury. Les APR, comme les qualifient les forces aériennes, parce qu’elles sont effectivement pilotées par des pilotes, aident les troupes américaines et leurs alliés à s’adapter à ce changement en fournissant des données de reconnaissance et un soutien aux ennemis difficiles à repérer en raison de leur capacité à se fondre avec les non-combattants le terrain accidenté de leur environnement. (Visionnez un diaporama présentant différents drones utilisés par l’armée américaine). L’utilisation de drones a pris de l’importance dans plusieurs branches de l’armée ainsi que dans la CIA (l’un des premiers utilisateurs d’aéronefs sans pilote). L’armée de l’air, par exemple, a enregistré ses premières 250 000 heures de vol de drones entre 1995 et mai 2007. Toutefois, les 250 000 heures de vol des drones suivants n’ont duré qu’un an et demi, de mai 2007 à novembre 2008. La Force a réalisé sa troisième série de 250 000 heures de vol en un an seulement, de décembre 2008 à décembre 2009. Le plan de 2012 du ministère de la Défense prévoit "d'acheter davantage de systèmes d'aéronefs sans équipage existants pour les opérations en cours, en améliorant les systèmes déjà en service". , et la conception de systèmes d’avions sans pilote plus performants pour l’avenir ", selon un rapport du Bureau du budget du Congrès publié en juin (pdf). La CBO estime que le département de la Défense dépensera environ 36,9 milliards de dollars répartis entre ses différentes agences sur 730 nouveaux drones de moyenne et grande taille d’ici à 2020. Cette expansion de la campagne d’avions sans pilote de l’armée suscite une certaine inquiétude dans la mesure où les drones sont sous le feu des critiques. Certains contestent les affirmations de l'armée en matière d'exactitude et invoquent des avions sans pilote pour causer la mort de milliers de civils dans le Moyen-Orient déchiré par la guerre au cours des dix dernières années. D'autres observent que la lutte contre des organisations terroristes telles qu'Al-Qaïda implantée dans des zones civiles – notamment le meurtre d'Oussama ben Laden – a principalement été menée à l'aide de méthodes de renseignement éprouvées plutôt que de missiles air-sol Hellfire lancés par des drones. L'aube du drone L’utilisation d’avions sans équipage en guerre remonte à 162 ans, lorsque l’Autriche utilisa des ballons sans pilote pour larguer des bombes sur Venise en 1849. Scientifique américain rapportait à l'époque: "Dans un vent favorable, les ballons seront lancés et dirigés le plus près possible de Venise et, lorsqu'ils seront amenés verticalement au-dessus de la ville, ils seront déclenchés par électro-magnétisme au moyen d'un long tube de cuivre isolé fil avec une grande batterie galvanique placée sur le rivage. La bombe tombe perpendiculairement et explose en atteignant le sol. " Au début du XXe siècle, l’armée américaine a recruté des avions téléguidés pour servir de leurres ou même pour attaquer des cibles ennemies au cours des Première et Seconde Guerres mondiales. À partir des années 1950, ces avions ont commencé à soutenir des troupes à l'aide de caméras, de capteurs, d'équipements de communication ou d'autres charges utiles. "En ce qui concerne l'utilisation moderne, les drones ont vraiment commencé au début des années 90, alors qu'ils étaient une démonstration de technologie de concept avancé à la DARPA (Agence de projets de recherche avancée pour la défense)", ajoute Maybury. Les drones Predator de General Atomics Aeronautical Systems, Inc. ont été introduits au combat au milieu des années 90 et déployés dans le cadre de la campagne aérienne de surveillance au Kosovo menée par les États-Unis en 1999 au Kosovo. Les prédateurs (qui ont une envergure de 20 mètres) ont été utilisés pour la première fois en Afghanistan en octobre 2001 pour fournir des informations et une capacité de frappe à l’opération Enduring Freedom, nom officiel utilisé par le gouvernement américain pour la guerre en Afghanistan. Un drone Predator contrôlé par la CIA, tirant un missile Hellfire, a tué six terroristes présumés d'Al-Qaïda au Yémen le 3 novembre 2002, première utilisation d'un Predator armé comme avion d'attaque en dehors d'un théâtre de guerre comme l'Afghanistan, selon la Fédération de Russie. Scientifiques américains (FAS). Intensifier les missions de drones Au cours de la dernière année seulement, l'armée de l'air a soutenu plus de 400 combats contre des APR, a déclaré Maybury. En 2010, ils ont capturé 30 000 heures de vidéos en mouvement complet au cours de leurs missions, ainsi que 11 000 images haute fidélité. "Nous les appelons des avions pilotés à distance, car nous avons des professionnels – pilotes et opérateurs de capteurs – qui les exploitent", a déclaré Maybury. "Je n'aime même pas le mot" drones ". Cela semble ennuyeux personnellement. " Le déploiement à grande échelle de l'APR de la Force aérienne a commencé après le 11 septembre; En 2001, elle ne disposait que d’un seul RPA. L’armée de l’air exploite maintenant au moins quatre modèles différents d’avions sans pilote de taille moyenne ou grande. Outre ses 175 Predators, il existe 14 Northrop Grumman RQ-4 Global Hawks à propulsion par réaction, les plus grands RPA de la flotte de la Force aérienne avec une envergure de 35 à 40 mètres. Environ 40 générateurs General Atomics MQ-9 à turbopropulseurs (une version plus grande du Predator) devaient entrer dans la flotte cette année. La Force aérienne utilise également le Lockheed Martin RQ-170 Sentinel, un "avion de reconnaissance furtif dont l'existence n'a été reconnue que récemment par la Force aérienne", rapporte le CBO. L'année dernière, pour la première fois de son histoire, l'armée de l'air a formé plus de pilotes de l'APR que de pilotes à voilure fixe. Les RPA sont souvent équipés de caméras à mouvement complet, de caméras infrarouges pour la vision nocturne, de capteurs de signaux pour surveiller les communications et de nombreux autres capteurs. Outre un pilote, chaque RPA dispose d'un opérateur de capteur qui dirige les caméras et signale les capteurs au cours d'une mission. Toute cette information est transmise à un système d '"exploiteurs", membres du personnel de la Force aérienne, qui analysent toute cette vidéo en flux continu et tous les autres renseignements relatifs au signal et transmettent les informations nécessaires au pilote et à l'opérateur du capteur. D'autres branches de l'armée, ainsi que la CIA, ont également commencé à compter beaucoup sur les drones. L’Armée de terre exploite principalement trois modèles d’avions sans pilote de taille moyenne: les chasseurs Northrop Grumman MQ-5B, l’AI Corp. RQ-7 Shadows (également utilisé par les Marines), et deux types de Predators différents. La CBO estime que l'armée à elle seule dépensera environ 5,9 milliards de dollars au cours des cinq prochaines années pour renforcer sa flotte de drones. La Marine teste actuellement deux nouveaux types de RPA: le BAMS (Broad Area Maritime Surveillance) à grande endurance (variante du Global Hawk) et l’hélicoptère sans pilote Northrop Grumman MQ-8B Firescout. La CBO prévoit d'acheter 65 BAMS d'ici 2026 et 168 Firescouts jusqu'en 2028. Stations au sol ROVER Cette grande variété de drones permet d’attaquer diverses positions ennemies, mais la capacité de communiquer avec les troupes au sol est peut-être aussi importante. Cette opération est réalisée à l’aide de stations au sol ROVER (Receiver Operated Video Enhanced Receiver) qui associent un ordinateur portable renforcé, un logiciel, un combiné et une radio pour donner aux troupes des informations en direct et au-dessus de diverses plates-formes (aéronefs pilotés, aéronefs sans pilote, uniquement). Chris Bronk, chercheur en politiques de la technologie de l’information à l’Institut des politiques publiques James A. Baker III de l’Université Rice à Houston et ancien diplomate du Département d’État des États-Unis, a déclaré Chris Bronk. "Cela aide les soldats américains à voir au-delà de la prochaine colline, en temps réel", ajoute-t-il. Le système ROVER original, développé en 2002, nécessitait un Humvee pour le transporter. Les nouveaux systèmes peuvent s'intégrer dans un sac à dos. Les ROVER "sont particulièrement transformateurs, car vous avez maintenant au sol des personnes qui peuvent voir ce que l’appareil voit dans les airs en temps réel tout en communiquant également avec la DCGS (station terrestre commune distribuée) de retour aux États-Unis", a déclaré Maybury. Les soldats munis de ROVER peuvent même demander aux pilotes et opérateurs de capteurs RPA de voler ou de scanner dans une direction ou une zone donnée. La capacité d’installer des systèmes de plusieurs caméras, tels que le système de capture vidéo Gorgon Stare et le système d’imagerie de surveillance autonome en temps réel et au sol autonome (ARGUS-IS), est un développement clé de l’activité RPA au cours des cinq dernières années. "Maintenant, nous sommes en mesure de voir non seulement une vidéo en mouvement complet, mais également une imagerie en mouvement à zone large (WAMI), qui fournit une imagerie infrarouge multipoint", a déclaré Maybury. "Il y a dix ans, vous n'obteniez qu'un seul flux. Aujourd'hui, nous comptons 65 spots de deux images par seconde sur une zone étendue." Un ROVER peut appeler un canal particulier ou demander à un opérateur de capteur de suivre un véhicule particulier sur un canal particulier. Micro-véhicules aériens Les unités militaires et de renseignement s'intéressent de plus en plus aux drones plus petits qui peuvent améliorer les opérations de reconnaissance et de surveillance. Certains de ces drones sont lancés à la main alors que d'autres sont encore plus petits et ressemblent à des oiseaux et des insectes. Le laboratoire de recherche de la Force aérienne, l’Institut de recherche sur l’intégration et l’application des véhicules aériens de la base aérienne Wright-Patterson, dans l’Ohio, se consacre au développement et à la mise à l’essai de micro-véhicules aériens (MAV). D'une longueur inférieure à 0,6 mètre, un MAV est capable de fonctionner en dessous du niveau du toit dans un environnement urbain. Il peut avoir une aile fixe, une voilure tournante (hélicoptère), une aile battante ou même pas d’aile. L’armée de l’air a mis au point des MAV comme moyen de se rapprocher des chasseurs ennemis, bien que ces petits dispositifs soient difficiles à contrôler (même une rafale de vent peut les faire sortir de leur position). AeroVironment, Inc. développe des drones encore plus petits qui pèsent moins de 20 grammes. DARPA a confié à la société Monrovia, Californie, la conception et la construction d’un prototype d’avion volant ressemblant à un «colibri» pour le programme Nano Air Vehicle (NAV). En février, AeroVironment a présenté son Nano Hummingbird, long de 16 centimètres, capable de monter et de descendre verticalement, de voler de gauche à droite, d'avant en arrière, de faire des rotations dans le sens des aiguilles d'une montre et de contrôler une caméra vidéo. Le prototype biologiquement inspiré en est à la deuxième phase d’un programme DARPA NAV en trois phases, lancé en 2005. AeroVironment est l’une des quatre sociétés signataires du contrat de première phase pour la mise au point de drones miniatures. Le Charles Stark Draper Laboratory, Inc., à Cambridge, dans le Massachusetts, et Lockheed Martin ont construit des NAV à voilure tournante, tandis que MicroPropulsion Corp., basée à AeroVironment et à Oakland, se concentre sur les aéronefs à ailes battantes. Dommage collatéral La promotion des drones auprès du public américain est un moyen de combattre les menaces contre les États-Unis sans mettre en danger les aviateurs ou les soldats. Un autre avantage supposé des drones est la précision avec laquelle ils attaquent les ennemis de l'Amérique. De nombreux rapports faisant état de victimes civiles indiquent toutefois que ces avions robotisés ne sont précis que dans une certaine mesure. La CIA et la Maison Blanche ont rapidement signalé qu’elles n’avaient trouvé aucune preuve de décès collatéral résultant d’opérations de contre-terrorisme menées par les États-Unis en dehors de l’Afghanistan ou de l’Irak, affirmation contestée sur plusieurs fronts, récemment par un rapport rédigé par des journalistes britanniques et pakistanais. Les rapports faisant état du nombre de morts civiles imputables à des frappes de drones varient, en particulier au Pakistan. Le long journal de guerre, un site Web produit par Public Multimedia Inc., affirme que depuis 2006, rien qu’au Pakistan, des frappes de drones ont tué 2 080 dirigeants et membres des Taliban, d’Al Qaeda et d’autres groupes extrémistes, ainsi que 138 civils. Entre-temps, le gouvernement américain affirme que ses drones ont tué plus de 2 000 militants au Pakistan et environ 50 non-combattants depuis 2001. Le Bureau of Investigative Journalism, une organisation à but non lucratif basée à la City University de Londres, conteste les statistiques du gouvernement américain, affirmant que ses recherches ont conclu que sur les 2 292 personnes tuées dans les attaques américaines depuis 2004, 385 étaient des civils, dont plus de 160 enfants. Le 14 août New York Times L'éditorial, l'ancien directeur des services de renseignements nationaux, Dennis Blair, un amiral à la retraite, a souligné que, notamment au Pakistan, "les frappes de drones ne sont plus la stratégie la plus efficace pour éliminer la capacité d'Al Qaïda de nous attaquer". Son raisonnement est le suivant: "Les frappes de drones empêchent les combattants de Qaeda de bouger et de se cacher, mais ils peuvent supporter les attaques et continuer à fonctionner." Dans l’intervalle, les pertes civiles causées par les frappes de drones découragent les efforts déployés par les États-Unis pour éliminer Al-Qaïda de cette région au Pakistan, at-il écrit. Blair, cependant, n'appelle pas à la fin des frappes de drones, mais plutôt à une coordination plus étroite entre les forces armées américaines et pakistanaises lors de la planification de telles frappes. L'avenir L’un des objectifs de l’armée américaine est d’accroître l’utilisation de drones dans divers types de missions. En plus d’ajouter des MAV et des NAV à la combinaison, Maybury a constaté que les APR de la Force aérienne livraient du carburant et d’autres fournitures aux troupes sur le terrain. Les RPA deviendront également de plus en plus autonomes, surveillés mais pas nécessairement pilotés par des humains. Cela ne sera pas facile, car les systèmes autonomes doivent avoir la capacité de s'adapter aux conditions changeantes à l'aide d'une intelligence artificielle facilitant la prise de décision. Néanmoins, un objectif à long terme est de créer des flottes d'APR qui puissent voyager comme une unité auto-coordonnée et frapper de concert. L’armée de l’air affirme avoir intégré des contrôles de dérogation permettant aux pilotes au sol de réaffecter ou de réorienter les RPA si nécessaire. Selon FAS, le nombre de missions de systèmes d'aéronefs sans équipage devrait passer de la reconnaissance et l'attaque de cibles au sol à un éventail beaucoup plus large de missions, notamment de récupération du personnel, de ravitaillement en vol, d'évacuation sanitaire et de défense antimissile (pdf). En plus de lancer des missiles, les futurs drones pourront peut-être un jour utiliser des armes à énergie dirigée, y compris des lasers pour perturber ou détruire des équipements ennemis et des systèmes à micro-ondes haute puissance conçus pour brûler les combattants ennemis sans être mortel. Les drones pourront également rester dans les airs pendant des années plutôt que des heures ou des jours à la fois. "L'année dernière, nous avons beaucoup travaillé dans le domaine de l'énergie, notamment des avions ultra-endurance comme le Vulture et ISIS (Integrated Sensor Is The Structure), qui sont alimentés en partie par des cellules solaires légères", a déclaré Maybury. Indépendamment des progrès de la technologie des drones, il est clair que l’utilité dont ils ont fait preuve en soutenant les troupes américaines au cours des 10 dernières années garantira que ces aéronefs sous contrôle à distance sont là pour rester.

Cet article a été fourni par ScientificAmerican.com. © 1905 ScientificAmerican.com. Tous les droits sont réservés.

Suivre Scientific American sur Twitter @SciAm et @SciamBlogs. Visitez ScientificAmerican.com pour connaître les dernières nouvelles en matière de science, de santé et de technologie.

Nous serions ravis de connaître votre avis

      Laisser un commentaire