Le bilan civil caché des drones américains au Yémen – Avis Drones, test et guide d’achat

ATAQ, Yémen (AP) – Les États-Unis mènent une guerre des drones au Yémen depuis 16 ans, essayant de supprimer la branche d'Al-Qaïda ici. Mais la campagne a eu un coût caché: des civils abattus par les missiles des drones.

Il n'y a pas de décompte complet des décès de civils en raison de la difficulté de confirmer l'identité et les allégeances des personnes tuées. Mais lors d'un examen des frappes de drones cette année seulement, l'Associated Press a constaté qu'au moins 30 des morts n'appartenaient probablement pas à Al-Qaïda.

Cela représente environ un tiers de toutes les personnes tuées dans des frappes de drones à ce jour en 2018. Le Pentagone ne publie pas son évaluation du nombre de morts, mais une base de données indépendante considérée comme l'une des plus crédibles pour suivre la violence au Yémen comptait 88 personnes non-militants – tués par des drones cette année.

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Le nombre d'AP donne un aperçu, même incomplet, de la fréquence à laquelle des civils sont frappés par erreur par des frappes de drones, à un moment où l'administration Trump a considérablement augmenté l'utilisation de drones armés. Selon un décompte de l'AP et du Bureau of Investigative Journalism, il a mené 176 grèves au cours de ses près de deux ans de mandat, contre 154 grèves durant les huit années entières de l'administration Obama.

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Dans cette photo d'archive prise le 8 février 2017, un membre des forces progouvernementales lève son arme dans le port de la ville côtière de Mokha, dans l'ouest du Yémen, tandis que les troupes soutenues par l'Arabie saoudite tentent de conduire les Shiite Houthi rebelles loin de la côte de la mer Rouge. (Photo AFP / Saleh al-Obeidi)

L'AP a basé son décompte sur des entretiens avec des témoins, des familles, des chefs de tribus et des militants. La plupart des personnes tuées, 24, étaient des civils; au moins 6 autres étaient des combattants des forces progouvernementales – c'est-à-dire ostensiblement du même côté que les États-Unis – qui ont été touchés lors de frappes loin des lignes de front alors qu'ils étaient engagés dans la vie civile.

Le bilan des drones passe presque inaperçu dans les conflits de la région. Des alliés des États-Unis ont immensément détruit la campagne aérienne de la coalition dirigée par l'Arabie saoudite contre les rebelles chiites soutenus par l'Iran, appelés Houthis. Selon certaines estimations, plus de 57 000 civils et combattants ont été tués au cours de la guerre civile au Yémen, et des milliers d’autres pourraient être morts de faim à cause du conflit.

Pourtant, le meurtre d'un seul homme – le journaliste saoudien Jamal Khashoggi, tué par des agents saoudiens dans le consulat de son propre pays – a suscité plus de tollé international que n'importe lequel de ces morts dans une guerre menée par une coalition dirigée par l'Arabie saoudite et soutenue par les États-Unis.

En comparaison, le bilan des drones américains au Yémen est de plusieurs centaines, y compris des militants et des civils. Plusieurs bases de données tentent de suivre les décès, avec des résultats variables. Le Bureau du journalisme d'enquête a dénombré jusqu'à 1 020 tués par des grèves de 2009 à 2016, sous le président Barack Obama, contre jusqu'à 205 tués en 2017 et 2018. Une autre base de données, par le projet de données sur les lieux et les événements des conflits armés, a dénombré 331 morts. deux dernières années.

Le dénombrement des civils parmi ces chiffres est compliqué par la difficulté de déterminer qui appartient à al-Qaïda dans un pays aux multiples milices belligérantes. Al-Qaïda a rejoint la bataille contre les Houthis, et bon nombre de ses combattants sont incorporés dans des milices armées et financées par la coalition soutenue par les États-Unis.

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Des militants d'Al-Qaïda dans la péninsule arabique (AQPA) au Yémen en 2014. (Capture d'écran: Wikimedia commons)

La campagne a remporté quelques succès militaires. En 2015, les frappes américaines ont fait sortir Nasser al-Wahishi, le chef de file d'Al-Qaïda dans la péninsule arabique, ou AQPA, comme la branche yéménite est connue, et plusieurs lieutenants supérieurs.

Mais les drones ont été les plus efficaces pour forcer al-Qaïda à limiter ses mouvements et à se cacher dans les montagnes, à éviter les grands rassemblements et à restreindre l'utilisation des téléphones portables. Le groupe s'est retiré des zones qu'il contrôlait dans le sud, mais a été autorisé à garder des armes et de l'argent sous des accords secrets qu'il a conclus avec les Émirats arabes unis, un membre de la coalition.

Au fil des ans, le coût de la poursuite de la haute direction a été élevé.

Par exemple, les États-Unis ont tué au moins 66 civils, dont 31 enfants, dans la chasse infructueuse d'un homme, Qassim al-Rimi, l'un des fondateurs d'AQAP qui, en 2015, a succédé à al-Wahishi en tant que chef du groupe.

Ces décès sont survenus lors de deux raids qui viseraient al-Rimi. Le premier a eu lieu en 2009 dans le village méridional d'al-Majalah. Le second est intervenu le 27 janvier 2017, quelques jours seulement après l'inauguration de Trump, lors d'un assaut des forces spéciales américaines contre un village de la province de Bayda.

Les morts de civils surviennent dans une guerre menée à grande distance.

Les pilotes de drones travaillent à distance dans des bases américaines, le plus souvent aux États-Unis, parfois sur des quarts de 11 à 14 heures logés dans des pièces comme des conteneurs d'expédition garnis d'électronique. Ils opèrent sur la base des renseignements fournis par des informateurs, mais ils procèdent également à ce que l'on appelle des «frappes de signature», fondées sur l'observation de comportements suspects. Ils ont une liste de caractéristiques, et si un sujet sur le terrain en montre un certain nombre, il pourrait être ciblé, a déclaré à l'AP un ancien participant au programme de drones, parlant sous couvert d'anonymat pour discuter des opérations.

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Photo illustrative d'un drone américain Predator B. (crédit photo: AP / Eric Gay / File)

Les erreurs se produisent à partir de mauvaises informations ou d'un comportement erroné, a-t-il déclaré. Des groupes de défense des droits ont exprimé leur inquiétude quant au fait que certains renseignements pourraient provenir de prisonniers détenus dans des prisons dirigées par des milices soutenues par les Emirats où la torture est répandue.

Certaines des grèves de 2018 examinées par l'AP semblaient être des erreurs.

Le 1er janvier, un missile drone a percuté une ferme de la province de Bayda où Mohammed Mansar Abu Sarima, 70 ans, était assis avec un parent plus jeune, tuant les deux, selon un parent, Mohammed Abu Sarima.

Les hommes tués venaient de rentrer de la médiation d'un conflit local. Dans un pays où les liens tribaux sont puissants et le système judiciaire presque inexistant, de telles médiations sont courantes pour résoudre les conflits fonciers ou les décès. Ils impliquent de grands rassemblements de membres de la tribu qui sont souvent armés, ce qui pourrait éveiller les soupçons des opérateurs de drones.

"Nous n'avons aucune affiliation. Ce sont de simples agriculteurs qui ne savent ni lire ni écrire », a expliqué le frère. «Nous vivons dans la peur. Les drones ne quittent pas le ciel. "

Plusieurs semaines plus tard, un berger de 14 ans, Yahia al-Hassbi, a été frappé par un drone alors qu'il s'occupait de chèvres à plusieurs kilomètres (miles) d'un poste de contrôle qu'Al-Qaïda avait récemment tenté de saisir. Il a été tué avec un travailleur de la construction de passage à l'époque, selon des proches et trois travailleurs locaux des droits de l'homme, qui ont parlé sous couvert d'anonymat par crainte de représailles.

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Cette image du document 2018 fournie par un activiste yéménite montre une photo de drones qui ont tué Yahia al-Hassbi, 14 ans, au Yémen (Gracieuseté d'un activiste yéménite via AP)

Plus à l'est, dans la province de Hadramawt, des drones ont effectué plusieurs jours consécutifs de frappes en mars, visant des véhicules sur une route principale. Certaines des frappes ont tué des militants d'Al-Qaïda, selon des militants des droits de l'homme dans la région.

Mais d'autres ont abattu des voitures transportant des personnes qui avaient fui dans la région d'une province voisine, Jawf, pour échapper aux combats. Le 5 mars, un missile de drone a tué un garçon de 10 ans, Ammer al-Mahshami, et blessé le conducteur, selon trois proches. Quatre jours plus tard, une autre voiture a été heurtée, tuant six hommes et garçons, dont un de 14 ans et un de 18 ans, se rendant à des funérailles.

Saleh al-Wahir, le frère d'un des morts, était dans une voiture derrière eux. "Je l'ai vu sous mes yeux", a-t-il dit à propos de l'explosion. «Les corps ont été déchirés.» Un rapport du bureau des droits de l'homme de Jawf a conclu que les hommes étaient des civils.

Les survivants sont rares. Adel al-Mandhari a raconté comment sa voiture a été projetée en l'air par le souffle d'un missile de drone. Il a perdu ses jambes et un bras et a été brûlé sur tout le corps. Les quatre autres personnes dans la voiture – son frère, son oncle, son cousin et un autre parent – ont tous été tués. Aucun n'était lié à al-Qaïda, a déclaré al-Mandhari, un fonctionnaire. Deux autres proches et les trois travailleurs des droits de Bayda ont confirmé son récit.

Depuis l'attaque, al-Mandhari s'est entretenu avec les médias et les groupes de défense des droits, cherchant des moyens d'obtenir une compensation et des excuses des États-Unis. "J'ai perdu espoir", a-t-il déclaré. "Rien ne va se passer."

Même certaines frappes que l'AP n'a pas prises en compte peuvent avoir tué des civils, bien qu'il y ait un différend à leur sujet.

Le 14 mai, deux hommes, Hussein al-Dayani et Abdullah al-Karbi, ont été tués lorsqu'un drone a heurté leur camionnette dans une zone de la province de Shabwa où al-Qaïda est connu pour sa présence.

Le frère d'Al-Dayani, Khaled, a nié être des militants. Il a dit que son frère était un combattant dans une milice combattant les Houthis. "Nous sommes contre ces gens", a déclaré Khaled à propos d'Al-Qaïda.

Deux semaines plus tard, un jeune de 17 ans, Mahdar Hussein al-Hag, est décédé dans une grève alors qu'il conduisait sa moto dans la même zone. Le père de Mahdar a dit qu’il était lycéen et qu’il revenait d’acheter des légumes. «Il aurait pu être confondu avec les jeunes d'Al-Qaïda qui sont actifs dans ce domaine.»

Un responsable de la sécurité yéménite a déclaré que les morts de ces frappes étaient tous des membres d'Al-Qaïda, bien qu'il n'ait pas fourni de preuves. Le responsable a parlé sous couvert d'anonymat car il n'était pas autorisé à parler à la presse.

Cette histoire a été réalisée en partenariat avec le Pulitzer Center on Crisis Reporting.

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