Les défenses américaines ne suffisent pas pour arrêter une attaque pétrolière en Arabie Saoudite

Par Robert Burns | Presse associée

WASHINGTON – L’Arabie saoudite a dépensé des milliards de dollars pour protéger un royaume bâti sur le pétrole, mais n’a pas pu enrayer les attaques présumées de drones et de missiles iraniens.

En plus de décider si cette puissance de feu doit être renvoyée contre l’Iran en guise de représailles, les Saoudiens et leurs alliés américains doivent maintenant trouver un moyen d’empêcher une répétition de l’attaque du week-end dernier – ou pire, comme une attaque contre les installations d’exportation des Saoudiens dans le pays. Golfe Persique ou l’une des usines de dessalement qui fournissent de l’eau potable.

Mercredi, alors qu'il se rendait en Arabie saoudite, le secrétaire d'État américain Mike Pompeo a été interrogé sur les raisons pour lesquelles le royaume aurait pu baisser la garde, faute d'arrêter aucun des missiles de croisière ou des drones armés à basse altitude qui ont frappé le centre de traitement du pétrole d'Abqaiq – le plus grand du genre dans le monde – et le gisement de pétrole de Khurais.

Même les meilleures défenses aériennes échouent parfois, répondit-il.

"Nous voulons nous assurer que l'infrastructure et les ressources sont mises en place de manière à ce que des attaques de ce type aient moins de succès que ce que semble avoir été celle-ci."

Plus facile à dire qu'à faire.

«C’est une attaque d’une ampleur que nous n’avons jamais vue auparavant», a déclaré Pompeo. Il a qualifié la grève d ’« acte de guerre »mais ne dit pas quelle réponse militaire pourrait suivre.

Le président Donald Trump, en Californie lors d'un voyage de collecte de fonds politique, a déclaré: «Nous savons beaucoup de choses sur ce qui s'est passé.» Mais lui aussi était indifférent à la question de savoir s'il ordonnerait des représailles de la part de l'armée américaine.

L’Arabie saoudite possède de multiples batteries de missiles de défense aérienne Patriot avancés, destinés à abattre des avions hostiles ou des missiles balistiques à courte portée. Les patriotes assurent une «défense ponctuelle» – et non une protection de larges étendues de territoire – et il n’est pas clair si certains se trouvaient à proximité des sites pétroliers.

Les États-Unis fournissent un soutien en matière de renseignement et de surveillance à l'armée saoudienne, mais celle-ci aussi a ses limites.

«Nous n’avons pas l’œil aveugle sur tout le Moyen-Orient à tout moment», a déclaré le général de la Marine Joseph Dunford, président du Joint Chiefs of Staff.

L'armée américaine, cet été, a ramené les forces américaines en Arabie saoudite, à la base aérienne de Prince Sultan, au sud de Riyad, après plus de dix ans d'absence. Ces forces comprennent une batterie de missiles Patriot. Le Prince Sultan est devenu une plaque tournante de la puissance aérienne américaine au Moyen-Orient dans les années 1990 mais a été abandonné par Washington après le renversement de l'homme fort irakien Saddam Hussein en 2003.

Les Saoudiens n'étaient manifestement pas préparés à cette attaque, qui était inhabituelle dans son exécution et sans précédent dans son ciblage. Ils ont largement concentré leurs défenses aériennes sur les menaces venant du sud, en direction des rebelles houthis qui lancent fréquemment des attaques de missiles et de drones à courte portée sur le territoire saoudien. Des responsables saoudiens ont annoncé mercredi que des missiles de croisière à basse altitude et des drones armés venaient du nord, suggérant qu'ils venaient d'Iran.

La grève a interrompu l’équivalent d’environ 5% de l’approvisionnement quotidien en pétrole du monde. Le ministre saoudien de l’énergie a déclaré mardi que plus de la moitié de la production quotidienne de pétrole brut du pays, assommée par l’attaque, avait été récupérée et que la capacité de production des centrales ciblées serait complètement rétablie d’ici la fin du mois.

Seth Jones, expert en antiterrorisme au Centre d'études stratégiques et internationales, a déclaré que «presque aucun État» n'aurait pu totalement contrecarrer une telle attaque non conventionnelle. L’Arabie saoudite, compte tenu de la portée de son infrastructure pétrolière, est particulièrement exposée à la menace multidimensionnelle de l’Iran.

"La vulnérabilité de… l'infrastructure critique de l'Arabie saoudite est probablement impossible à défendre entièrement", a déclaré Jones, bien que les Saoudiens soient "assez bien préparés" pour se défendre contre les menaces conventionnelles telles que les avions de guerre.

Bien que le ministre de l’Energie des Saoudiens ait parlé d’un rebond rapide, l’attaque semblait annoncer une nouvelle ère de vulnérabilité énergétique.

"Jamais dans l'histoire des marchés mondiaux de l'énergie un acte malveillant visant les infrastructures énergétiques n'a été ressenti au niveau mondial", a écrit mardi Pierre Noel, analyste à l'Institut international d'études stratégiques. Il a appelé cela "l'événement archétypal dont les spécialistes de la sécurité pétrolière parlent tout le temps mais ne se produit jamais."

L'Iran nie que c'était à blâmer. Mais ses supposées empreintes digitales sur les destructions dans le désert indiquent une tendance à une forme de guerre sombre qui peut se faufiler au-delà des défenses traditionnelles.

Anthony Cordesman, expert du Centre d'études stratégiques et internationales pour le Moyen-Orient, a écrit cette semaine que l'utilisation de missiles de croisière et de drones armés – que ce soit par l'Iran ou ses mandataires houthis au Yémen – traduisait l'évolution vers des capacités militaires non conventionnelles, notamment des cyberattaques. qui défie la pensée traditionnelle sur la défense et la sécurité.

«Les analystes mettent en garde contre ces changements dans la nature de la guerre depuis des années, mais les récentes frappes en Arabie saoudite ont clairement montré qu’elles sont au moins une réalité limitée», a écrit Cordesman.

Des responsables saoudiens ont déclaré mercredi que l'attaque était "incontestablement parrainée par l'Iran", citant mais ne pas directement accuser son rival du Golfe d'avoir lancé l'assaut.

En s'abstenant de dire que les missiles ont été lancés depuis l'Iran, le royaume évite potentiellement de donner une réponse qui pourrait conduire à une guerre entre les pays de poids lourd de la région et les États-Unis. Cependant, le fait de ne pas exercer de représailles comporte également le risque de exposer l'Arabie saoudite à de nouvelles attaques.

Pendant des décennies, en particulier à la suite de l’invasion du Koweït voisin par l’Iraq en 1990, les Saoudiens ont consacré des dizaines de milliards de dollars à l’achat de matériel militaire étranger et à leur formation, essentiellement aux États-Unis.

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