Les nuées de drones et l'avenir des armes nucléaires, chimiques et biologiques

Imaginez des essaims de drones sous-marins, de surface et aériens à la recherche de sous-marins cachés dans l'immensité de l'océan. Ou imaginez des centaines de drones aériens traversant New York, cherchant des cibles et les dosant avec un agent neurotoxique.

Ces scénarios imaginaires ne sont pas encore une réalité, mais ils le deviennent rapidement.

La technologie des essaims de drones pourrait avoir un impact significatif sur tous les domaines de la concurrence militaire, du renforcement des chaînes d'approvisionnement à la livraison de bombes nucléaires. Cet article examine les implications pour les armes chimiques, biologiques, radiologiques et nucléaires (CBRN). Certaines applications sont déjà possibles, alors que d'autres sont futuristes, mais plausibles. Notre étude plus large dans le Examen de la non-prolifération sur les applications des essaims de drones aux armes CBRN offre une analyse supplémentaire.

Les essaims de drones offrent des améliorations significatives à la fois pour l'infraction nucléaire, la capacité de livrer avec succès une ogive à une cible, et la défense, la capacité d'empêcher une livraison réussie et d'atténuer les conséquences. S'agissant des armes chimiques et biologiques, les essaims de drones peuvent améliorer à la fois la défense et les attaques, mais semblent fortement favoriser les attaques en s'attaquant aux principaux problèmes de livraison. À l'avenir, cela pourrait affaiblir les normes contre ces armes et encourager la prolifération. Les agences de sécurité nationales des États-Unis devraient lutter contre la menace et tirer parti des possibilités offertes par cette nouvelle technologie pour les armes CBRN.

Avantages militaires des essaims de drones

Définis avec précision, les essaims de drones sont «de multiples plates-formes sans équipage et / ou des armes déployées pour atteindre un objectif commun, les plates-formes et / ou les armes modifiant de manière autonome leur comportement en fonction de la communication les uns avec les autres».

Le fait que des composants de l'essaim puissent communiquer entre eux le rend différent d'un groupe de drones individuels. La communication permet à l’essaim d’ajuster son comportement en réponse à des informations en temps réel. Les drones équipés de caméras et d'autres capteurs environnementaux («drones à capteurs») peuvent identifier des cibles potentielles, des dangers environnementaux ou des défenses et transmettre cette information au reste de l'essaim. L'essaim peut alors manœuvrer pour éviter un danger ou une défense, ou un drone équipé d'une arme (un «drone d'attaque») peut frapper la cible ou la défense. La collecte d'informations en temps réel rend les essaims de drones bien adaptés à la recherche sur de vastes zones pour trouver des unités mobiles ou difficiles à trouver.

Mais l'essaimage ajoute également de nouvelles vulnérabilités. Les essaims de drones sont particulièrement vulnérables aux attaques de guerre électronique. Parce que les essaims de drones dépendent de la communication drone à drone, le fait de perturber ce signal perturbe également l'essaim. À mesure que les essaims deviennent plus sophistiqués, ils seront également plus vulnérables aux cyberattaques. Les adversaires peuvent tenter de détourner l'essaim, par exemple, en lui fournissant de fausses informations, en piratant ou en générant des signaux environnementaux manipulateurs. Bien que de nombreux systèmes de contre-drones soient en développement, les défenses actuelles ne semblent pas suffisantes et même les systèmes prometteurs seront confrontés à des problèmes d’évolutivité, allant de l’allocation de déploiement à la formation, dans l’utilisation du système.

Les analystes sont divisés sur le point de savoir si les essaims de drones offrent des avantages de coûts significatifs. T.X. Hammes a posé dans Guerre sur les rochers que l'avenir de la guerre est «de petites plates-formes intelligentes et bon marché». Il cite l'exemple des essaims de drones, affirmant que les coûts sont déjà bas et risquent de diminuer. Mais Shmuel Shmuel n'est pas d'accord, arguant dans un essai sceptique que cette nouvelle technologie coûterait plus cher à opérationnaliser que la plupart des gens ne le pensent.

En fin de compte, le coût et sa pertinence dépendent en partie du rôle que l’essaim va jouer et des alternatives disponibles. Même des essaims de drones de plusieurs millions de dollars peuvent être rentables si ils augmentent de manière significative la capacité de survie de plateformes plus coûteuses ou particulièrement cruciales, telles que les porte-avions ou les forces de dissuasion nucléaires. Des drones simples et peu coûteux peuvent également combler certaines lacunes, telles que l’intérêt manifesté par le Corps des marines pour les petits drones tactiques et les essaims de drones afin de fournir une assistance et une reconnaissance organiques à l’infanterie.

La dissuasion nucléaire

La technologie des essaims de drones a des implications significatives pour les côtés offensif et défensif de l'équation de dissuasion nucléaire.

Les essaims offrent de nouveaux moyens de vaincre les systèmes de livraison nucléaires traditionnels – un avantage défensif. Ils pourraient servir de nouvelles défenses antimissiles, potentiellement même contre les missiles hypersoniques. Imaginez 100 000 drones simples et bon marché formant un dôme sur une cible de grande valeur. Tout missile qui arrive, quelle que soit sa rapidité ou sa manœuvrabilité, toucherait probablement un drone (il reste à savoir si les drones légers sont suffisants pour endommager un véhicule de rentrée ou le faire dévier de sa trajectoire.) Les mêmes drones pourraient également servir efficacement de mines aériennes, entrant en collision avec ou explosant à proximité des bombardiers entrants. Même les petits drones peuvent endommager de manière significative les ailes d'un avion. Cela pourrait être particulièrement efficace contre les bombardiers volant à basse altitude car il y a moins d'espace aérien à couvrir et les défenseurs peuvent utiliser des drones à courte portée. Enfin, des essaims multi-domaines de drones sous-marins, de surface et / ou aériens pourraient fouiller l'océan à la recherche de sous-marins adverses. Les drones peuvent localiser, suivre, relayer des informations sur ou attaquer les sous-marins. Ils pourraient également tirer des informations de réseaux de capteurs plus larges.

Cependant, les essaims de drones offrent également de nouveaux moyens d'améliorer la livraison nucléaire – c'est-à-dire l'infraction nucléaire. Les États cherchent déjà des systèmes de livraison de drones pour les armes nucléaires, et les essaims de drones peuvent également améliorer les systèmes de livraison nucléaires existants sans être armés d'une arme nucléaire. Tout comme ils peuvent servir de défense anti-aérienne et anti-missile, les essaims de drones peuvent être utilisés pour vaincre, désactiver ou déjouer ces mêmes défenses. Même s’il est vrai que les défenses anti-missiles et anti-aériens sont très mobiles, ce qui pose des difficultés considérables pour les localiser et les détruire, les essaims de drones ont l’avantage de pouvoir s’étendre largement pour les rechercher. Dans le même esprit, Israël a utilisé des drones comme leurres pour tromper les défenses antiaériennes syriennes en leur faisant croire qu'il s'agissait d'un avion israélien. Les essaims de drones pourraient faire de même en nombre plus important et plus distribué pour encourager les défenses à frapper les drones au lieu des systèmes de livraison transportant des armes nucléaires, biologiques ou chimiques. Les essaims de drones se déplaceraient plus efficacement en tant qu'unité, un peu comme le feraient des groupes d'avions réels.

Les essaims peuvent également améliorer le ciblage nucléaire. Les drones peuvent être utilisés pour collecter des informations permettant d'identifier les vulnérabilités ou les défenses auparavant inconnues. Les systèmes de livraison traditionnels tels que les missiles de croisière, bien qu’ils ne soient pas techniquement des drones, pourraient incorporer la technologie des essaims de drones pour ajuster leur approche en cours de route, en se basant par exemple sur le succès ou l’échec d’autres systèmes pour atteindre des cibles. Ceci est particulièrement utile pour les frappes de contre-force contre les forces armées d’un adversaire, qui reposent sur une identification précise et complète de la cible et sur des frappes précises sur ces cibles. Un ciblage amélioré est moins important pour les secondes frappes et les frappes de contre-valeur, qui ciblent les villes et les civils. De plus, des armes plus précises signifient moins de têtes nucléaires et de systèmes de livraison. Le ciblage des améliorations peut également réduire l’entretien ou d’autres coûts.

De cette manière, la technologie des essaims de drones pourrait rendre les systèmes de livraison nucléaires plus ou moins survitables, en fonction de qui utilise la technologie et de comment. La capacité de survie du système de délivrance est essentielle à la stabilité nucléaire. Une menace nucléaire est moins crédible si l'État menacé croit pouvoir vaincre le système nucléaire de manière fiable. D'autre part, si un État estime que ses systèmes de livraison nucléaires peuvent être vaincus, il peut développer et déployer davantage d'armes nucléaires et de nouveaux systèmes de livraison, tout en agissant de manière plus agressive dans les crises et les conflits. Ces préoccupations sont à la base des objections de la Russie à la défense antimissile balistique américaine. C’est aussi une des principales raisons pour lesquelles les États-Unis et d’autres ont recherché de multiples moyens de livrer des armes nucléaires: pour garantir que les armes nucléaires puissent toujours survivre à une première frappe.

Les essaims de drones amélioreront-ils en fin de compte l'infraction nucléaire plus qu'ils n'amélioreraient la défense nucléaire? C'est vague. Mais théoriquement, les technologies émergentes qui améliorent la capacité de vaincre les armes nucléaires perturbent davantage la concurrence nucléaire globale que les améliorations apportées à la livraison. Les armes nucléaires infligent déjà des dommages si importants qu'il est peu probable que des améliorations de la livraison altèrent fondamentalement le caractère de la guerre nucléaire. Par exemple, si la Corée du Nord parvient à dissuader de manière significative les États-Unis de disposer d'un arsenal nucléaire réduit et simple, les améliorations apportées aux systèmes de livraison ne semblent pas devoir altérer la dynamique fondamentale. Par conséquent, alors que la technologie des essaims de drones pourrait aider les États à attaquer, les améliorations pour les défenseurs auront probablement plus d’importance.

Prolifération des armes chimiques et biologiques

La technologie des essaims de drones est susceptible d’encourager la prolifération des armes chimiques et biologiques et d’améliorer les capacités des États qui possèdent déjà ces armes. Les organisations terroristes sont également susceptibles de s'intéresser à la technologie, en particulier des acteurs plus sophistiqués tels que l'État islamique, qui s'est déjà montré intéressé par les attaques d'armes chimiques et biologiques à l'aide de drones. Les essaims de drones peuvent également contribuer à la lutte contre la prolifération, à la prévention et à la réponse aux attaques chimiques ou biologiques, mais ces applications semblent moins importantes que les applications offensives.

En effet, les essaims ont le potentiel d’améliorer considérablement la livraison d’armes chimiques et biologiques. Les drones à capteurs pourraient collecter des données environnementales pour améliorer le ciblage, et les drones d'attaque pourraient utiliser ces informations pour le chronométrage et le positionnement lors du lancement, la sélection de la cible et l'approche. Par exemple, les drones d’attaque peuvent libérer l’agent plus tôt que prévu en fonction de l’évolution des conditions de vent évaluées par les drones à capteur.

Les attaques dispersées permettent également un ciblage plus prudent. Au lieu de pulvériser de grandes quantités d'agent, les drones pourraient rechercher et cibler des individus ou des vulnérabilités spécifiques telles que les systèmes de ventilation. Cela signifie également que les drones n'auraient pas besoin de porter autant d'agent.

De plus, les essaims de drones permettent l'utilisation de tactiques combinant armes. Certains drones d'attaque au sein de l'essaim pourraient être équipés de charges utiles chimiques ou biologiques, tandis que d'autres pourraient porter des armes classiques. Des drones d’attaque chimique ou biologique pourraient frapper d’abord pour forcer les troupes adverses à porter un équipement de protection qui empêche le mouvement, puis pour faire suite à des frappes classiques. Bien que les tactiques combinant les armes soient possibles avec les systèmes de livraison actuels, les essaims de drones permettent une intégration beaucoup plus étroite entre les armes conventionnelles et non conventionnelles.

Ces améliorations dans les livraisons chimiques et biologiques pourraient éventuellement affaiblir les justifications militaires et morales de la relative marginalisation des armes dans la politique internationale (à quelques exceptions près). En ce qui concerne l’utilité militaire, les armes chimiques et surtout biologiques sont souvent des modes d’attaque peu fiables. Les conditions environnementales et territoriales telles que les précipitations, le vent, l’humidité et la végétation réduisent l’efficacité de l’agent, tandis que les équipements de protection peuvent atténuer de manière significative ou totale les dommages causés. Cependant, des capteurs environnementaux basés sur des drones pourraient rendre ces armes beaucoup plus fiables, tandis que des tactiques combinant des armes pourraient atténuer l'impact de l'utilisation par l'adversaire d'équipement de protection, voire en tirer avantage.

L’opposition morale aux armes chimiques et biologiques a beaucoup à voir avec leur nature aveugle et le risque de dommage collatéral qui en résulte. En 1968, le vent a soufflé un nuage d'agent neurotoxique VX provenant de Dugway Proving Grounds, dans l'Utah, dans une ferme voisine, tuant des milliers de moutons. L’opposition publique à l’événement a contribué à catalyser l’examen, par l’administration Nixon, des programmes américains d’armes chimiques et biologiques, aboutissant à la fin du programme d’armes biologiques. Avec un ciblage amélioré, qui utilise notamment des capteurs environnementaux basés sur des drones, il est possible d’imaginer des systèmes de livraison d’armes chimiques et biologiques moins discriminants et moins discriminants qui pourraient être moins moralement répréhensibles.

Bien sûr, le fait que ces armes soient plus utilisables ne signifie pas nécessairement qu'elles vont réapparaître. Les armes chimiques et biologiques modernes ont émergé dans un environnement de sécurité différent. Diverses lois internationales peuvent limiter le réarmement et un usage important, au même titre que l'opinion publique ou les dirigeants politiques. Cela dit, il convient d’examiner comment les progrès technologiques pourraient rendre plus discriminatoires les armes qui étaient auparavant indiscriminées.

Parallèlement, les essaims de drones peuvent également aider à prévenir les attaques d'armes chimiques et biologiques et à y réagir. Les essaims de drones pourraient contribuer aux efforts de lutte contre la prolifération en coordonnant, par exemple, la recherche d'installations chimiques et biologiques jusque-là inconnues afin de sécuriser les stocks après une guerre. Ils pourraient également coordonner des recherches le long des frontières nationales pour identifier une activité de contrebande potentielle, y compris la contrebande de matières CBRN, ou des perquisitions dans les villes pour rechercher des panaches gazeux. Les essaims pourraient notamment servir de plates-formes mobiles pour les détecteurs chimiques ou biologiques avec différents types de capteurs afin d'atténuer les faux positifs. Si une attaque réussissait, les drones pourraient coordonner la cartographie des zones touchées pour guider les intervenants. Les drones pourraient même avoir des pulvérisateurs pour aider à nettoyer après une attaque, sans risquer de nuire aux humains. Mais compte tenu de la rareté des attaques d'armes chimiques et biologiques et de l'incertitude technique liée à la création de détecteurs CBRN fiables et basés sur des drones, ces applications semblent moins importantes que les améliorations apportées aux capacités offensives.

Conclusion

Comment le gouvernement des États-Unis devrait-il faire face à cette menace encore naissante? Plusieurs agences ont des actions claires dans ce domaine et devraient réfléchir à la manière de réagir à l’émergence de la technologie.

Premièrement, le Bureau de l’industrie et de la sécurité du Département du commerce devrait adopter de nouvelles règles limitant l’exportation des drones capables de supporter l’essaimage et des technologies associées. Ces règles devraient en particulier viser les technologies susceptibles d’améliorer la fourniture d’armes chimiques et biologiques.

Le département de la Défense devrait élargir ses activités de recherche et développement en cours sur les essaims de drones afin d'inclure les utilisations pertinentes pour les substances CBRN. Les recherches actuelles du DoD semblent se concentrer sur les capacités fondamentales des essaims de drones, mais pas sur les applications spécifiques aux CBRN. Le département devrait également procéder à une analyse par équipe rouge afin de déterminer dans quels essaims de drones pourraient soutenir les capacités de l'adversaire dans ce domaine, notamment la livraison d'armes chimiques et biologiques.

Le Department of Homeland Security devrait financer la recherche et le développement d'essaims de drones pour la détection et la réaction aux incidents CBRN. Cette recherche devrait être axée sur trois axes de recherche distincts mais liés: les détecteurs, les décontaminateurs et les plates-formes. Les détecteurs et les systèmes de décontamination doivent être suffisamment petits pour être montés efficacement sur de petits drones. Les plates-formes d'essaims de drones doivent coordonner efficacement leurs actions lorsqu'elles sont largement dispersées et nécessitent des systèmes de contrôle pour les détecteurs et les décontaminateurs.

Le département d'État devrait déterminer si et dans quelle mesure les traités internationaux existants sont suffisants pour décourager la prolifération de la technologie d'essaims de drones pertinents aux CBRN. En particulier, le département devrait déterminer si et comment prendre en compte l'essaimage technologique dans le régime de contrôle de la technologie des missiles, qui limite les drones individuels.

Enfin, les services de renseignement devraient collecter des informations sur les intérêts des adversaires et sur l’expérimentation des essaims de drones, y compris ceux liés aux armes CBRN. Les applications potentielles d'essaims de drones sont extrêmement vastes et les adversaires peuvent identifier de nouvelles applications perturbatrices. Les services de renseignement devraient accorder une attention particulière à la recherche menée par la Chine sur les essaims de drones, les Chinois ayant manifesté un intérêt considérable pour la technologie.

À mesure que la technologie sous-jacente aux essaims de drones mûrira et s'étendra, les barrières à l'entrée tomberont presque inévitablement. Après tout, lorsqu’il a été question de drones en 2010, combien de lecteurs auraient pensé qu’une organisation comme State islamique aurait organisé des centaines d’attaques de drones en un mois ou que des drones commerciaux feraient fermer des aéroports?

Zachary Kallenborn est un chercheur / analyste de la sécurité nationale indépendant spécialisé dans le terrorisme CBRN, les armes CBRN, le terrorisme environnemental radical et les essaims de drones. Ses travaux ont été publiés dans Studies in Conflict and Terrorism, The Non-Proliferation Review, au Modern War Institute de West Point, dans Defense One et dans d’autres revues.

Philipp C. Bleek est professeur associé et président par intérim du programme d’études sur la non-prolifération et le terrorisme et membre du Centre James Martin pour les études sur la non-prolifération, tous deux à l’Institut d’études internationales Middlebury de Monterey. Auparavant, il était conseiller principal auprès du secrétaire adjoint à la Défense pour les programmes de défense nucléaire, chimique et biologique. Kallenborn et Bleek sont les auteurs de «Destruction en essaim: essaims de drones et armes CBRN» dans la Revue de la non-prolifération.

Une image: Ars Electronica / Martin Hieslmair

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