Les piqûres d'abeilles peuvent-elles traiter la maladie de Lyme? – Texas Monthly – Avis Drones, test et guide d’achat

Wuand Tricia Gschwind est arrivée un Whataburger le long de la I-35 à Round Rock un matin de mai dernier, elle n'avait pas envie d'un plateau de petit-déjeuner. Elle était là pour faire un échange. «Je n'ai jamais acheté de drogue dans un Whataburger», a-t-elle expliqué en s'installant dans un parking. "Je suppose que c'est comme ça."

Gschwind (prononcé GISH-wind) sortit de sa voiture, redressant ses lunettes de soleil bleu roi en œil de chat tandis que des mèches de cheveux flottaient dans la brise. Elle a reconnu un SUV Toyota arrivé une trentaine de secondes plus tard. Un apiculteur grisonnant en polo s'est approché. Son nom était Jim Colbert, et après un rapide bonjour, ils se sont mis au travail. Dans les mains de Gschwind, il plaça délicatement deux palettes en bois de quatre pouces de long – imaginez de minuscules planches de mancala recouvertes de mailles – contenant chacune une cinquantaine d'abeilles vivantes, bourdonnant doucement."Je suppose que c'est la saison des drones", a déclaré Gschwind, faisant allusion au précédent lot d'abeilles qu'elle lui avait acheté, qui comprenait des mâles sans dard. Gschwind avait besoin d'abeilles qui piquaient. "Est-ce pour cela qu'il n'est pas inhabituel pour moi de trouver autant de drones dans le mix?"

"Il n'y en aura probablement pas beaucoup ici", a répondu Colbert. «Je les ai tous sortis d'une ruche différente la dernière fois.» Gschwind a hoché la tête, elle comprenait et, comme elle lui avait déjà payé 45 $ via une application de paiement en ligne, leur transaction s'est conclue en moins d'une minute. «Appelez-moi simplement avec ce dont vous avez besoin», a-t-il dit en lui disant au revoir.

Gschwind se retourna vers sa voiture, où elle disposa les palettes dans un porte-gobelet, comme deux baguettes épaisses et vibrantes. Elle considérait les abeilles comme des médicaments, autant nécessaires à son bien-être que l'insuline l'est pour un diabétique. Elle a compris que cette opinion pouvait la rendre folle. Le protocole qu'elle utilisait depuis huit mois était de dix piqûres le long de la colonne vertébrale, trois jours par semaine. Après environ trois ans de ce régime, elle croyait qu'elle serait guérie de la maladie de Lyme, une maladie qui avait fait de sa vie un enfer vivant au cours de la dernière décennie.

Deux jours plus tôt, j'avais rendu visite à Gschwind, 36 ans, dans son appartement d'une chambre bien rangé à Austin. Des livres sur les maladies débilitantes tapissaient ses étagères, et sur le comptoir de sa cuisine était assise une cage en bois et en treillis métallique de la taille d'une boîte à chaussures, pleine d'abeilles. Elle était accompagnée d'une amie, Marla Avery, qui avait mis un soutien-gorge de sport et lui engourdissait le bas du dos avec un sac de glace. Un EpiPen a été placé à portée de main, au cas où une piqûre aurait envoyé l'un d'entre eux en état de choc anaphylactique. Tandis qu'Avery se penchait sur le comptoir, se forçant à respirer profondément, Gschwind atteignit une paire de pinces à fermeture automatique dans la petite cage et sortit un candidat bourdonnant.

"Nous les repositionnons pour que leurs dards soient au bon endroit", a déclaré Gschwind. Elle tâtonna avec l'insecte, grimaçant et chuchotant «oh mon chéri» et «ma chérie» en se tortillant, puis continua son explication professionnelle. "Nous essayons de faire en sorte que les pincettes les maintiennent entre leur tête et leur thorax", a-t-elle déclaré.

Avery avait 41 ans et avait reçu un diagnostic de Lyme en 2013, bien que ses symptômes remontent à des années auparavant. Elle m'a dit qu'il avait fallu quelques mois pour travailler jusqu'à dix piqûres; elle pensait que le venin d'abeille déclenchait une réaction appelée Jarisch-Herxheimer, une réponse aux antimicrobiens comme les antibiotiques, dans laquelle les bactéries détruites libèrent leur contenu dans la circulation sanguine et provoquent des symptômes pseudo-grippaux. (Il n'est pas scientifiquement documenté si le venin déclenche en fait la même réaction.) "Je commence à mieux le gérer qu'au début", a déclaré Avery. "Comme si je ne suis pas — je frappe du bois – je suis aussi malade maintenant parce que la charge bactérienne diminue, et je pense que j'ai une assez bonne routine de désintoxication." Le lendemain d'une séance de picotements, les femmes trempent généralement dans le sel d'Epsom bains, sécher la peau autour de leurs glandes lymphatiques et prendre des lavements au café – un effort qui, selon eux, expulsera les toxines.

Comme une infirmière donnant un vaccin, Gschwind tenait une abeille dans une pince à épiler alors qu'Avery retirait son sac de glace. "D'accord, prêt?" Demanda Gschwind. "Un, deux, trois." Elle tint la croupe de l'abeille à environ un pouce à gauche de la colonne vertébrale inférieure d'Avery et attendit que le minuscule aiguillon perce la peau. Puis elle a éloigné l'abeille, manquant maintenant son aiguillon, qui était toujours en train de percer le dos d'Avery. Le ballon vibrant était condamné sans son ardillon, et Gschwind l'a placé dans de l'eau savonneuse pour hâter sa fin inévitable. Par la suite, Avery grimaça et respira profondément alors qu'elle replaçait le sac de glace dans sa colonne vertébrale inférieure, se préparant pour la piqûre suivante.

Ce processus se poursuivrait jusqu'à ce que la partie inférieure de la colonne vertébrale d'Avery ressemble à une autoroute claire passant entre deux rangées parallèles de cinq bosses enflammées. Chaque saillie était parsemée d'un dard, se déplaçant comme un pompier au sommet d'une toute petite colline montante, tout en continuant à excréter doucement et rythmiquement du venin. Vingt minutes plus tard, lorsque les barbes ont fait leur travail et cessé de bouger, Gschwind les a extraites. Avery a ensuite suivi la même procédure pour piquer Gschwind.

Alors que tout dans cette routine était éprouvant – les picotements, la réaction apparente d'Herxheimer, la collecte des abeilles et leur maintien dans son appartement – Gschwind ne voyait pas beaucoup d'alternative. Elle ne pouvait pas s'asseoir sur le canapé et gémir de douleur année après année pendant que les médecins lui disaient qu'elle allait bien, ou qu'elle devrait aller bien, ou qu'elle se sentirait mieux avec le temps. Elle avait déjà essayé ça. "Qu'est ce que je vais faire? Parce que ce n'est pas juste. Je mérite d'avoir une vie, d'être fonctionnelle », a-t-elle déclaré. "Eh bien, je suppose que je vais m'en tenir aux abeilles."

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Avery, Gschwind et Shannon se rassemblent autour d'une ruche sur le porche arrière de la maison de Shannon le 7 octobre.

Photographie de Brian Goldman

Grandir dans dans la banlieue de Chicago, Gschwind était un enfant heureux qui passait toute la journée à la piscine ou à jouer dehors jusqu'à ce que les lampadaires annoncent le crépuscule. Après avoir obtenu son diplôme collégial, elle s'est efforcée de devenir adulte; à 23 ans, elle était déjà mariée, avait décroché un emploi dans le marketing et acheté une maison de trois chambres. Elle avait planifié ses années, et elle jouissait d'une vie ordonnée de travail, de clubs de lecture et de fêtes d'arrière-cour. «J'ai tout fait correctement», a-t-elle déclaré.

Les problèmes de Gschwind ont commencé un jour en 2009 quand, assise à son bureau, elle a remarqué une gale qui démange qui semblait avoir été causée par une piqûre d'insecte près de son tendon d'Achille droit. Plus tard, elle a vu que l'endroit était entouré d'une éruption cutanée de la taille d'une paume. Elle ne savait pas où elle avait été mordue – peut-être dans le parking de son bureau, qui était entouré de champs, ou lors d'un barbecue chez un ami. Avec le recul, elle se rendrait compte que c'était après l'apparition de la morsure qu'elle commençait à se sentir de plus en plus fatiguée. Au fil du temps, elle est devenue si épuisée qu'elle ne pouvait pas lever son avant-bras pour atteindre un verre d'eau devant elle, et elle est allée voir un médecin. Mais parce qu'elle n'avait pas fait de randonnée ou de camping dans les bois récemment, le médecin a supposé que ce n'était pas la maladie de Lyme.

Éventuellement diagnostiquée à tort comme une arthrite auto-immune, ses symptômes se sont aggravés. Ses articulations étaient douloureuses et gonflées, probablement aggravées par les changements de pression barométrique pendant les hivers froids de Chicago. En 2011, deux ans après la morsure, elle avait dû cesser de travailler à temps plein, et elle a commencé à renoncer aux fêtes et aux réunions du club de lecture qu'elle aimait faire des siestes et aller chez le médecin. Elle était trop faible pour se tenir sous la douche et ses jambes étaient si douloureuses qu'elle les glaçait avant et après le travail. Elle a connu une paralysie de la main occasionnelle, la forçant à taper avec ses petits doigts. Plus tard, elle n'a même pas pu penser clairement, endurant un «brouillard cérébral» si grave qu'elle s'est une fois perdue dans la maison de deux chambres de sa sœur.

Gschwind a visité la clinique Mayo, où les médecins ont changé son diagnostic pour la fibromyalgie, un trouble du sommeil et la maladie de Hashimoto, dans laquelle le système immunitaire attaque la thyroïde. Ils ont recommandé une clinique de rééducation de la douleur et lui ont dit d'essayer de se détendre.

Mais même après son déménagement à Austin en 2014, espérant que le temps plus chaud pourrait soulager ses douleurs articulaires, elle ne s'est pas améliorée. Elle était mystifiée, frustrée par la communauté médicale à laquelle elle avait toujours fait confiance. Un nouveau médecin a réussi à réguler sa thyroïde, ce qui l'a aidée à se fatiguer, mais rien ne semblait soulager sa douleur. Pendant un moment, elle s'est demandée si elle pouvait avoir un lymphome ou une maladie congénitale. Puis, fin 2015, elle a vu une interview télévisée avec Avril Lavigne, victime de Lyme, dans laquelle la chanteuse a décrit des symptômes identiques à ceux de Gschwind. Elle a commencé à rechercher des solutions sur Internet et a décidé, sur la base des recommandations des patients de Lyme en ligne, de consulter un médecin à Houston nommé Patricia Salvato. Lors de sa première visite, Salvato a effectué un test sanguin du système immunitaire sur Gschwind, bien que celui-ci n'ait pas été accepté par les Centers for Disease Control and Prevention comme un bon indicateur d'infection. Par la suite, elle a dit à Gschwind qu'elle n'avait ni fibromyalgie, ni troubles du sommeil, ni arthrite; elle avait Lyme.

Gschwind avait lu juste assez pour savoir qu'elle entrait dans un champ de mines de la médecine moderne. La maladie de Lyme est l'une des maladies dont la croissance est la plus rapide aux États-Unis. Le CDC estime qu'environ 300 000 personnes reçoivent un diagnostic conventionnel de Lyme chaque année – plus que pour le VIH (environ 39 000 par an) et le cancer du sein (245 000) combinés. Il a été identifié comme une maladie en 1975, lorsque des personnes souffrant de Lyme, Connecticut, ont signalé une mystérieuse éclosion d'arthrite et d'arthrite juvénile. En 1982, l'entomologiste Wilhelm Burgdorfer a découvert la source de leur misère – une bactérie spirale propagée par la tique du cerf Ixodes – qui allait être nommée Borrelia burgdorferi. Avec le temps, la tique a élargi sa portée de la côte Est au reste des États-Unis, car de plus en plus de personnes se sont rapprochées des hôtes des tiques tels que les souris à pieds blancs, qui profitent d'hivers de plus en plus chauds pour procréer et étendre leur territoire et les cerfs, répandus dans les nouvelles subdivisions qui étaient autrefois des forêts.

Les percées médicales commencent parfois par une idée qui a l'air extravagante, mais sans essais cliniques coûteux et bien conçus, toute preuve de la réussite d'un traitement restera insaisissable.

Mais longtemps après que la cause a été identifiée, la nature de Lyme – la meilleure façon de la diagnostiquer et de traiter les cas qui subsistent – reste vivement débattue. Le problème commence avec les tests de la maladie de Lyme, dont les plus acceptés sont critiqués pour leur inexactitude, tandis que les méthodes alternatives de diagnostic ne sont pas largement adoptées. En raison de cette incertitude, certains patients qui croient avoir la maladie peuvent ne pas l'avoir. Là encore, ils le pourraient. Dans une étude, un chercheur de Lyme à l'Université de Tulane, Monica Embers, a infecté dix singes avec Borrelia burgdorferi les bactéries; deux d'entre eux n'ont pas été testés positifs pour les anticorps de Lyme, qui est actuellement le seul moyen de dépistage de la maladie. "Ce n'est pas parce que vous avez un test de laboratoire négatif pour Lyme que vous n'avez pas Lyme", m'a-t-elle dit.

Dans le meilleur des cas, celui d'une personne avec une piqûre de tique «oeil de boeuf» évidente qui est rapidement diagnostiquée, quelques semaines de traitement antibiotique devraient éliminer les bactéries et les symptômes qui l'accompagnent. Mais même dans certains de ces cas, les symptômes persistent, amenant les médecins à se demander si les bactéries sont toujours présentes ou si une réponse auto-immune est à blâmer. Les symptômes peuvent tout mimer, de la fibromyalgie, du syndrome de fatigue chronique et de la sclérose en plaques à la sclérose latérale amyotrophique (SLA), la maladie de Parkinson et la maladie d'Alzheimer. (Lyme est parfois appelé «le grand imitateur».) Pour compliquer encore les choses, la tique Ixodes peut également transmettre des anaplasmes, de la babésie, Borrelia miyamotoi, le virus Powassan et d'autres agents pathogènes pouvant entraîner une défaillance organique, une dégénérescence neurologique et la mort. Les patients de Lyme voient parfois des améliorations lorsqu'ils prennent des antibiotiques pendant de plus longues périodes, bien que les critiques attribuent cela à un effet placebo et mettent en garde contre l'utilisation d'antibiotiques à long terme.

Le diagnostic de Lyme a laissé Gschwind avec des sentiments mitigés. Elle était soulagée d'avoir ce qui semblait être une réponse, mais quand il s'agissait de Lyme, elle ne savait pas quoi penser, et sa recherche sur Internet n'a pas aidé (comme d'habitude), fournissant des informations contradictoires et des histoires d'horreur à chaque tour . Après sa visite à Salvato, elle a pris des antibiotiques oraux pendant quatre mois. Elle a ressenti un peu moins de douleur et un peu plus d'énergie, puis sa santé s'est stabilisée. Elle s'est rendue en Californie pour y consulter un médecin et il lui a prescrit des remèdes à base de plantes qui coûtaient entre 2 000 et 5 000 dollars par mois. Elle a accumulé environ 20 000 $ de dettes sur un an et demi. Ses dépenses dépassaient tout ce qu'elle pouvait rembourser. Pire, son mari, épuisé de s'inquiéter constamment et de prendre soin d'elle, a demandé le divorce en 2017. Elle était maintenant seule et à court d'options.

Un jour, Gschwind était sous la douche lorsqu'elle a été submergée par le désespoir. "Je me suis dit:" Je ne vais pas faire ça. Je ne vais pas vivre », a-t-elle déclaré. "J'ai eu ce sentiment soudain et extrême de malheur imminent et une extrême tristesse m'a frappé de nulle part, alors je suis sortie de la douche et j'ai mis une serviette et j'ai appelé la ligne du suicide." Une autre fois, Gschwind a eu des pensées suicidaires, a-t-elle dit, a envoyé un SMS à la hotline, pleurant si fort qu'elle ne pouvait pas parler, et a commencé à donner au conseiller un argument mûrement réfléchi sur les raisons pour lesquelles sa mort serait la meilleure pour tout le monde.

Au printemps 2018, Gschwind était en faillite et devenait de plus en plus dépendante de sa mère pour payer ses factures. À la recherche d'alternatives aux herbes chères pour Lyme, elle a vu des témoignages positifs sur Internet sur les antibiotiques intraveineux. "Je voulais vraiment faire les antibiotiques IV, mais je me disais:" Je ne peux pas payer pour ça. "Ils coûtent entre 10 000 et 20 000 $ par mois", a-t-elle déclaré.

Le venin d'abeille était un dernier recours. Elle en avait entendu parler à Austin lors d'un groupe de soutien informel sur la maladie de Lyme, une poignée de femmes qui s'étaient trouvées via Facebook. Miriam Shannon, une infirmière de 58 ans sans fioritures avec une formation militaire, prenait des antibiotiques et, après une longue période de chômage, se sentait assez bien pour reprendre un travail à temps plein, comme infirmière dans une prison du centre-ville . Mais lors d'une marche de sensibilisation à Lyme à Washington, D.C., elle avait appris le protocole sur le venin d'abeille, et she et une autre victime de Lyme basée à Austin ont commencé à se piquer. Lorsque son amie a annoncé qu'elle déménageait à Denver, Shannon a déclaré à Gschwind qu'elle avait besoin d'un nouveau partenaire piquant.Gschwind avait toujours détesté les insectes et avait peur la première fois qu’elle soulevait sa chemise pour l’exposer dans la maison de Shannon. «Je savais que cela pourrait ne pas fonctionner ou que mon corps pourrait me faire mal. Mais je savais que c'est ce que je dois faire ou je n'ai aucune chance de vivre », a-t-elle déclaré. Elle a remarqué une différence par la suite – elle était plus flexible – bien qu'il ait fallu quelques mois pour voir des améliorations globales significatives. Ses douleurs articulaires montaient moins fréquemment. Elle pouvait à nouveau se former des pensées complètes, lui facilitant le retour des SMS et des appels téléphoniques. Son énergie revenait de temps en temps, et elle pouvait descendre du canapé plus souvent sans se surcharger. Petit à petit, elle sentit son ancien moi revenir. Elle a commencé à penser au travail à temps partiel.

Le duo deviendrait un trio alors que Gschwind et Shannon recrutaient Avery, un ancien parajuriste qu'ils connaissaient du groupe de soutien. Avec le temps, ils se sont installés dans certains rôles. Shannon était la mère poule, en raison de son âge et de son expérience; elle était la preuve vivante du groupe que le picotement fonctionnait. Gschwind était considérée comme «le cerveau», car lorsqu'elle réfléchissait clairement, elle avait hâte de synthétiser et de partager de nouvelles informations. Avery était la débutante, vivant avec sa maman, encore trop malade pour obtenir un emploi à temps plein. En plus de piquer ensemble, les amis comptaient l'un sur l'autre pour se soutenir émotionnellement, parlant de leur douleur, de leurs factures médicales, de leurs divorces et des parents et amis frustrants qui pensaient simuler des symptômes pour attirer l'attention. Ils se croyaient et croyaient les autres personnes atteintes de Lyme. Ils ont trouvé un nom pour leur groupe: la Hive Tribe.

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Avery place un aiguillon dans le dos de Shannon.

Photographie de Brian Goldman

Apithérapie – enrôler des abeilles et les produits apicoles à des fins médicinales – sont pratiqués dans le monde entier depuis des milliers d'années. Des textes médicaux anciens recommandaient des traitements liés aux abeilles pour tout, des maux de dents à la stérilité féminine. L'apiculteur anglais Tickner Edwardes a écrit dans son livre de 1907 Le maître des abeilles de Warrilow sur les expériences d'un apiculteur qui était également médecin. Le médecin s'est approché d'un homme souffrant de «rhumatismes» et lui a administré une demi-douzaine de piqûres, et l'homme «est passé de gémissements à travers les différentes étapes de l'indignation croissante à des jurons purs et simples». Notant que le patient irait mieux, le médecin a dit à Edwardes, «Il n'y a rien de nouveau dans ce traitement des rhumatismes par les piqûres d'abeilles. Il est littéralement aussi vieux que les collines. Tous les apiculteurs des deux mille dernières années le savent. »De nombreux apiculteurs continuent d'affirmer qu'ils ne souffrent pas d'arthrite.

Que cela fonctionne pour la maladie de Lyme est une toute autre question. Les chercheurs abordent souvent le venin d'abeille médicinal avec autant de scepticisme que les cristaux magiques ou les porte-bonheur. Mais certains ne l'excluent pas. "En principe, il est concevable que vous fassiez quelque chose d'inhabituel, comme une piqûre d'abeille, et cela va aider une maladie dont nous ne comprenons pas la nature", a déclaré Kim Lewis, chercheuse à Lyme et directrice du Antimicrobial Discovery Center de la Northeastern University. Boston. "Mais sans un essai clinique approprié, il est difficile de dire si cela est réel." Notant que les patients sont désespérés, Monica Embers de Tulane a souligné l'importance d'études bien conçues. «Nous voulons trouver quelque chose qui fonctionne», a-t-elle déclaré.

La femme qui prétend avoir inventé le protocole à dix piqûres pour la maladie de Lyme est Ellie Lobel, une Californienne de 51 ans avec une histoire compliquée. Elle affirme qu'elle a obtenu un doctorat en physique nucléaire de l'University College Kensington, en Angleterre, à l'âge de dix-huit ans, et qu'elle a ensuite travaillé sur un projet secret pour le gouvernement américain, dont elle n'a pas pu discuter – un résumé souvent répété sans question dans des publications qui la profilent. Quand je lui ai dit que j'avais du mal à trouver des preuves d'un «University College Kensington», elle a dit qu'il était «dissous depuis longtemps» et a expliqué que toute documentation de sa vie avant son implication dans les thérapies de Lyme est classée. Elle ne fait que mentionner son curriculum vitae, m'a-t-elle dit, pour faire savoir aux gens qu'elle «était un peu plus intelligente que l'ours moyen» et qu'elle «savait comment rechercher et résoudre des problèmes et mettre les choses ensemble».

L'histoire que Lobel raconte aux journalistes est devenue une sorte d'histoire d'origine pour ceux qui utilisent des piqûres d'abeille pour traiter Lyme. En 2011, dit-elle, elle était atteinte de la maladie de Lyme depuis quinze ans et son état s'était détérioré. Elle avait été confinée dans un fauteuil roulant, prétend-elle, et connaissait une défaillance d'organes multiples. Bien qu’elle ait essayé des traitements non conventionnels et conventionnels, y compris des antibiotiques, un médecin ne lui a donné que quelques mois à vivre. Puis un jour, dans une aventure rare à l'extérieur avec un gardien, elle a été piquée par un essaim d'abeilles. La concierge a couru, dit Lobel, mais elle n'a pas pu. Alors que les piqûres étaient douloureuses et terrifiantes, elle a pensé qu'elles entraîneraient une mort rapide. Gonflée et plus malade qu'elle ne l'avait jamais été, elle a subi un choc septique pendant trois jours et demi, attendant au lit de mourir. Au lendemain, à sa grande surprise, la douleur s'est dissipée. Le soulagement n'a duré que quelques heures, mais l'expérience lui a donné une idée, dit-elle, que le venin d'abeille pourrait l'aider.

Quand j'ai demandé à Lobel si je pouvais parler au gardien, elle m'a donné le nom de John Husted, m'avertissant qu'ils étaient séparés et n'avaient pas parlé depuis des années. J'ai appelé Husted, un chirurgien de 58 ans en Californie, et je lui ai posé des questions sur l'attaque des abeilles de Lobel.

Il semblait convoquer un lointain souvenir, parlant lentement. «Elle avait une Lyme chronique et elle s'est fait piquer par une abeille, en fait – ce qui n'est jamais amusant, être piquée par une abeille – et ensuite elle s'est sentie mieux après», a-t-il dit. En supposant qu'il se souvienne d'un essaim d'abeilles qui a failli tuer une femme dont il avait la garde, cependant il y a longtemps, j'ai attendu qu'il élabore. Husté a poursuivi: «Cela a commencé quand elle a été piquée par une abeille – piquée par deux abeilles, je pense que c'était le cas – et elle a remarqué qu'elle se sentait un peu mieux. Je sais que c'est quelque chose qui l'a intéressée à l'apithérapie en tant que patiente, puis elle est devenue une grande voix dans le venin d'abeille. »Il a raccroché peu de temps après et n'a pas répondu aux demandes répétées d'éclaircissements.

Lobel, quant à lui, est resté fidèle à son histoire. «Parfois, la vérité est plus étrange que la fiction», m'a-t-elle écrit dans un e-mail. Pendant que Lobel se piquait, créant le protocole, elle a également développé une crème visage anti-âge au venin d'abeille appelée BeeVinity. Un fabricant californien du nom de Steven Riscol m'a dit que lorsqu'il a travaillé avec Lobel pour créer BeeVinity, en 2012, il avait entendu parler de l'attaque par essaim de Lobel et de Husted, bien qu'à ce moment "elle était en très bonne santé".

La thérapie au venin d'abeille est rapidement devenue la mission de Lobel. Elle a commencé à envoyer des instructions par courrier électronique aux personnes souffrant de Lyme et à rendre visite à des amis Facebook en personne, partageant son approche. En 2015, après avoir protégé les droits d'auteur du protocole, elle a créé un groupe Facebook intitulé «Thérapie au venin d'abeille pour la maladie de Lyme».

"Je dois me rappeler pourquoi nous piquons", a déclaré Gschwind. "Je vais poser la question:" Qu'est-ce que je fais? C'est bizarre. C'est stupide. Pourquoi fait-on ça?'"

Beaucoup de ceux qui ont essayé la procédure ont indiqué qu'elle fonctionnait. L'une des premières personnes à suivre ses instructions a été un contact Facebook nommé Nancy Dolan, une restauratrice de bâtiments historiques à Saint-Louis qui avait la maladie de Lyme depuis 1998. Lorsque Dolan a entendu parler pour la première fois d'une thérapie au venin d'abeille, a-t-elle dit, elle avait cinquante ans vieux et alité avec des symptômes de la maladie de Parkinson et de la SLA. «À la fin de la première année de picotement, en 2014, j'avais retrouvé ma vie», me dit-elle. Après huit mois de picotements, a-t-elle dit, son médecin l'a regardée et a fondu en larmes: «Elle a demandé à prendre une photo. Elle n'a pas essayé de l'expliquer. »Dolan travaille maintenant à temps plein en tant qu'hypnothérapeute et croit fermement à l'effet placebo, bien qu'elle ne soit pas convaincue que cela suffirait à lui seul à changer radicalement sa santé. Elle m'a dit que ses factures médicales sur l'ensemble de son voyage à Lyme s'élevaient à environ 1,5 million de dollars et que tous les traitements qu'elle avait reçus par le passé n'avaient pas pu obtenir les résultats saisissants du venin d'abeille.

Dans les années qui ont suivi, un nombre croissant de personnes souffrant de Lyme ont commencé à utiliser la technique de Lobel, avec de bons résultats. Non seulement ils ont dit qu'ils se sentaient mieux, mais ils ont dit que cela leur avait sauvé la vie. Voulant combiner le protocole de Lobel avec une approche plus holistique, Dolan a lancé son propre groupe Facebook appelé «Healing Lyme With Bee Venom», où plus de 5 500 membres publient leurs questions et témoignages. «La première année a été difficile pour mon mari», a écrit le conjoint d'une victime de Lyme qui a utilisé la thérapie par les abeilles. «Hier, il a parcouru sept miles à pied dans un parc d'État.» «J'étais cloué au lit quand j'ai commencé et je mène plus ou moins une vie normale maintenant», a déclaré un autre membre du groupe.

Il est possible – certains diraient probable – que ces individus promeuvent une technique dont le succès repose davantage sur la psychologie que sur la pharmacologie. Il y a peu de science pour justifier un remède en piquant. Deux études cliniques ont examiné le lien entre le venin d'abeille et Lyme, et bien qu'elles soient convaincantes, elles se limitent aux boîtes de Pétri. Une étude de 1997 et une étude de 2017 ont montré l'interaction du composant principal du venin d'abeille, la mélittine, et les bactéries de Lyme, Borrelia burgdorferi. La mélittine, qui est un peptide hélicoïdal composé de 26 acides aminés, a tendance à percer un trou dans la membrane externe du plus grand, en forme de spirale Borrelia burgdorferi, libérer le contenu intérieur de la bactérie comme un tire-bouchon ouvrirait un ballon à eau.

Pourtant, ces expériences in vitro ne se traduisent pas dans le corps humain. Pour commencer, les abeilles ne transportent pas suffisamment de venin pour avoir plus qu'un effet local. Selon les experts, c'est une bonne chose, car si le venin atteignait la circulation sanguine à une dose suffisamment élevée pour être efficace contre les bactéries, il pourrait tuer le patient. «Beaucoup de choses sont des antibiotiques, comme l'eau de Javel», a déclaré Sam Robinson, chercheur sur le venin à l'Université du Queensland, à Brisbane, en Australie. "L'eau de Javel est efficace pour tuer n'importe quel microbe, mais vous ne pouvez pas l'utiliser comme médicament."

Peut-être qu'au lieu de détruire directement les bactéries, l’effet du venin est indirect, ce qui stimule le système immunitaire. Les études sur le venin d'abeille se sont révélées prometteuses dans la lutte contre les symptômes des maladies auto-immunes telles que la sclérose en plaques et la polyarthrite rhumatoïde. Selon Justin Schmidt, un expert en venin d'insectes à l'Institut biologique du Sud-Ouest, à Tucson, il est possible que lorsque le système immunitaire commence à s'attaquer, une injection de venin d'abeille peut aider en fournissant une cible alternative – «quelque chose à mâcher», dit-il dit: "et cela a tendance à réguler le système immunitaire pour qu'il fasse ce qu'il est censé faire, à savoir attaquer les toxines qui pénètrent dans votre corps." Bien que Lyme soit une infection bactérienne, elle imite parfois des troubles auto-immunes, et donc peut-être, d'une manière ou d'une autre, des règles similaires s'appliquent.

Il est également possible que la douleur des piqûres joue un rôle. "Peut-être que le venin fait quelque chose pour lancer les récepteurs de la douleur", a-t-il déclaré. Des preuves anecdotiques suggèrent que d'autres types de venin peuvent également fonctionner de cette façon. Un bref article dans le Lancette, à partir de 1983, a décrit une femme de 43 ans en Arizona qui avait la SP et qui est entrée en rémission pendant deux mois suite à une piqûre de scorpion au pied droit. Un immunologiste de Houston m'a dit qu'elle avait été contactée par un médecin souffrant de SEP progressive qui a dit qu'il avait été piqué par une anémone de mer et était en rémission temporaire.

Les percées médicales commencent parfois par une idée bizarre, mais sans essais cliniques coûteux et bien conçus, toute preuve du succès d'un traitement restera insaisissable, toute justification spéculative. "Ce sont de merveilleuses questions, difficiles à répondre", a déclaré Schmidt. «Le problème est que vous ne pouvez pas gagner d'argent avec le venin d'abeille parce que vous ne pouvez pas le breveter, donc personne n'est prêt à faire des recherches pour voir si cela fonctionne.» En dehors de l'industrie pharmaceutique, le gouvernement pourrait financer une étude si les chercheurs ont trouvé une certaine promesse dans le venin d'abeille, mais pour l'instant ce scénario est peu probable. Le venin d'abeille a été stigmatisé en tant que médecine populaire, science du charlatan, et c'est une réputation difficile à ébranler.

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Jusqu'à dix abeilles vivantes sont soigneusement enfermées dans une pince à épiler en vue de l'administration de piqûres d'abeille.

Photographie de Brian Goldman

En l'absence d'essais cliniques, les utilisateurs de venin d'abeille s'appuient sur la puissance des anecdotes. Un jour, je suis allé sur la page Facebook du venin d'abeille de Dolan et j'ai posé une question: combien de personnes dans le groupe étaient en rémission complète après avoir suivi le protocole de piqûre d'abeille pendant deux à trois ans? Dix personnes ont répondu qu'elles étaient guéries, et une femme qui comptait sur le site a indiqué que le nombre oscillait autour d'une soixantaine. «Entièrement rétabli, a fait bvt (traitement au venin d'abeille) 4 / 15-8 / 17. A été désactivé, etc. Entièrement fonctionnel maintenant. Travailler à plein temps, courir, etc. », a répondu une femme. Un autre a écrit: «Je suis passé d'un humain non fonctionnel en fauteuil roulant à un survivant fonctionnel, heureux et reconnaissant.»

Compte tenu de leur dévouement pour la thérapie par le venin, il n'a pas été surprenant de trouver la Hive Tribe répandre l'évangile au Buzzfest, un festival de produits apicoles organisé ce printemps à la BeeWeaver Honey Farm dans la ville de Navasota, dans l'est du Texas. Les vendeurs vendaient du miel aromatisé, du miel infusé au CBD et de l'hydromel; ils ont distribué des recettes pour des choses comme le houmous au miel et le bœuf balsamique au miel; ils ont vendu des t-shirts portant des jeux de mots et des phrases comme «Game of Drones» et «Comb Sweet Comb». Deux jeunes femmes ont foulé le terrain dans des diadèmes et des ceintures les proclamant «2019 American Honey Queen» et «2019 American Honey Princess». Quelqu'un a amené son cochon de compagnie, Juliette, vêtue d'un tutu jaune et noir.

Blottis sous un auvent jaune vif pour l'ombre, deux apiculteurs nommés Sandi Murray et Cyrus Nasr, de la Hive Bee Farm à Houston, ont fait une présentation à une dizaine de spectateurs sur les bienfaits de la guérison des abeilles. Nasr a souligné à la foule que lui et Murray n'étaient pas des médecins et qu'ils ne dispensaient pas de conseils médicaux; ils ne faisaient que relayer leurs observations. Pourtant, leurs revendications avaient une qualité de retour. La propolis, une substance fabriquée par les abeilles pour sceller leurs ruches, a renforcé le système immunitaire, ont-ils déclaré. L'air aspiré d'une ruche soulage l'emphysème et la bronchite chronique. Il a corrigé les infections des sinus. Les picotements ont réduit l'inflammation des articulations. Une femme que le couple a traitée souffrait d'arthrite invalidante, ont-ils dit, et à la troisième séance de picotements, "elle a jeté la canne!"

Quand ils ont repéré Avery, qu'ils avaient rencontré précédemment et invité à la manifestation, ils ont fait signe à la tribu Hive. "Alors, pourquoi ne parlez-vous pas un peu de la maladie de Lyme?", A demandé Nasr. Pas du tout pour masquer son enthousiasme, Avery portait des boucles d'oreilles hexagonales en forme de nid d'abeille et un t-shirt «Bees Please». Elle s'est présentée, ainsi qu'à ses amis, comme des survivantes de la maladie de Lyme qui avaient désespérément besoin de soulagement et se guérissaient avec une thérapie au venin d'abeille.

"Les médecins ne croient pas que vous en avez", a déclaré Avery à un moment donné. «Ils vous diront:« Vous ne vivez pas dans les États du Nord-Est, vous n'avez donc pas la maladie de Lyme; il n’existe pas au Texas. »» (Le Texas Department of Health and Human Services enregistre en moyenne une moyenne d’environ 90 cas de Lyme par an.)

Une femme agitée assise sur une chaise pliante au milieu de la tente semblait avoir attendu ce moment et a dit: «Je leur ai même donné une tique et la tique est revenue avec, et ils m'ont toujours dit non! C'est fou!"

Les présentateurs ont interviewé la Hive Tribe tout au long de la journée et Murray a montré comment piquer quelqu'un à des fins thérapeutiques. Une fois, elle a utilisé une pince à épiler pour tenir une abeille près de l'avant-bras de Nasr, négociant maladroitement autour de ses cheveux épais. Alors qu'elle essayait encore et encore, le public restait captivé, cherchant une bonne vue. Une femme plus âgée, étouffant un rire, a demandé: «Y a-t-il un moyen d'obtenir le venin d'abeille sans avoir à piquer?»

Un homme du public nommé Victor Herrera s'est penché en arrière sur ses talons et a dit: «Eh bien, vous pouvez obtenir du venin injectable.» Il était apiculteur, a-t-il dit, et sa femme, qui était assise sur une chaise à côté de lui, avait Maladie de Lyme. Eux aussi utilisaient le protocole de Lobel, bien qu'il ait remarqué qu'en hiver, sa femme ne s'améliorait pas aussi rapidement qu'elle l'avait été en été. Theorizing that winter venom wasn’t as strong, he turned to European drugmakers who’d been selling venom. “We think it is the best thing; that’s our personal opinion,” he said. “I’m not saying it wasn’t working with the bees. It was working. It was just up and down, up and down.”

Gschwind and her friends were intrigued by this couple and eagerly approached them. “I’ve noticed in winter the bee sting seems weaker,” Shannon said. “But when summer comes around, man.”

“Yeah, yeah, yeah,” Herrera said. “Summer bees are fantastic.”

As the Hive Bee Farm couple continued their talk, Gschwind and the other bee-sting missionaries discreetly moved their conversation outside the tent. Herrera explained that the injectable venom provided the equivalent of about forty bee stings per bottle and cost one hundred dollars. The women looked at one another as they did the math.

They had never considered that melittin concentration might vary. Discussing the matter on the way home, they decided that the benefits wouldn’t justify the price. While injectable venom was cheaper than most treatments, it was still more expensive than bees, and none of the women was in great financial shape. Avery threw away her old medical bills, absolving herself with the justification that she didn’t have any money. Gschwind owed tens of thousands of dollars in credit card debt. Shannon was finally in the black, having filed for personal bankruptcy in 2010, when she owed nearly $100,000 in medical bills.

Though Herrera had piqued their curiosity, they’d already made a different plan.


The day after Buzzfest, Gschwind and Avery left their houses for a second day in a row. Usually, they would be too tired to do such a thing; they would stay in and sleep. That Sunday, however, they had an incentive. They were going to buy a hive.

Shannon had owned a hive, until it collapsed this past winter, leaving the trio to rely on other local beekeepers, like the one who’d met Gschwind at Whataburger. “I don’t know exactly what happened,” Shannon told me. She’d put a damp rug on top of the hive during a cold snap and brought it into her garage. When she checked on the bees the next day, they were dead. “I grieved for a long time,” she said. “I was so pissed.”

By springtime, she had found a hive for sale at a bee farm outside of San Antonio called the Bee Place, for $250, a fee she planned to split three ways, and since she was working most days the hive was available for pickup, Gschwind would have to go instead and bring the hive back in the trunk of her car.

Gschwind barreled down I-35 toward San Antonio, while Avery kept her company. The friends talked about past relationships. They talked about the ways in which Lyme has put their priorities in perspective. Avery went quiet for a while, watching the strip malls and box stores go by. Then she mentioned how, when the illness was at its peak, she’d imagined ending her life. Gschwind acknowledged she’d had the same impulse. “I would be driving, and then all of a sudden, I’d have an unwanted thought of me flying off the road,” Gschwind said.

She assured Avery that, sitting in the car at that moment, she didn’t want to die—it had been the disease affecting her thoughts. But she admitted to worrying a lot. “Even if I do survive this, the damage that it has done to my body—I mean, I’m not married; what is going to happen to me?” she said. She could only hope that something would turn her life around, a hope that seemed to pass like a ladder among the two of them and Shannon, so that one, at least, could hold out a hand to help the others up.

A few miles southwest of San Antonio, in a bucolic clearing just off a quiet, rural highway, a beekeeper named Gary Rankin was doing his best to calm a disrupted hive. Preparing for transport was bound to set off the bees. They were flying out of the hive and circling, and since he wasn’t wearing the vented helmet of his beekeeper suit, his face offered them a fleshy pink target.

Les piqûres d'abeilles peuvent-elles traiter la maladie de Lyme? - Texas Monthly
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Bees from Hive Bee Farm, in Houston.

Photograph by Brian Goldman

Seeming no more bothered than a man enveloped by butterflies, he smiled widely and approached Gschwind’s car wearing sunglasses and a white sweatband to hold back his spikes of white hair. Though Gschwind stings herself with bees thirty times a week, she prefers to control when she gets stung, and she kept her window open just a crack while conducting business. She and Avery were using the bees as a Lyme disease treatment, she told Rankin, bracing herself for the typical baffled reaction.

“Lyme?” he said, unsurprised. “I’ve heard people were buying bees from me for that reason. You know, it’s a roller-coaster ride that everybody seems to get off happy at the end.” He guessed he’d had about a dozen customers in the past few years buying bees for Lyme. Gschwind told him they’d tried other remedies, without success. Rankin nodded as he listened, recognizing that their experience was common. “That’s the story I’m hearing. You go through all the Western medicine garbage, and that doesn’t work, and now you’re here,” he said.

The Hive Tribe liked the idea of pioneering a new cure that could be vindicated at some point in the future. Maybe they’d even be seen as heroes instead of nutcases. Maybe someday, someone would ask them about the early days of bee venom therapy and want to hear their stories.

On the return trip to Austin, Gschwind and Avery seemed more tired than usual. They admitted they’d been worn out from the day before, though they’d tried to hide it from me. Once I’d left, they said, they’d become whiny because they had to sting. “We were like little babies,” Avery said. “She’s like, ‘I’m so tired; I can’t believe we’re stinging. This shit sucks.’ ”

“I have to remind myself why we’re stinging,” Gschwind said. “Like I have to seriously look for it when I’m in that much pain. I’ll question: ‘What the heck am I doing? This is weird. This is stupid. Why are we doing this?’ ”

Then Avery would remind her, “We’re trying to get better.”

This article originally appeared in the December 2019 issue of Texas Monthly with the headline “The Sting Operation.” Subscribe today

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