Les salaires des pilotes de drones chutent de 90% dans la «  course vers le bas '' – Avis Drones, test et guide d’achat

Andy Trench a gagné 2000 $ par jour en 2015 en prenant des photos à haute altitude le long de la côte est avec un drone qu'il a lui-même fabriqué. Maintenant, ce même travail rapporte environ 175 $.

"Il est évident qu'une grande partie de cette industrie est une course vers le bas", a déclaré Trench, un entrepreneur du Rhode Island qui exploite des avions télécommandés depuis plus d'une décennie.

Trois ans après que les régulateurs fédéraux ont commencé à autoriser les vols commerciaux de drones, la fièvre s'est transformée en une bataille rangée pour les entreprises. Les prix de la collecte de données aéroportées ont chuté au milieu d'un flot de concurrence équipé d'avions de haute technologie bon marché qui volent pratiquement d'eux-mêmes. Cela ajoute de la pression aux opérateurs de drones tout en offrant aux clients de nouvelles opportunités d'inspections de drones, de photos et d'autres services abordables.

Le défi pour les prestataires est de trouver comment réaliser un profit. Les entreprises se précipitent pour tailler le gazon dans une industrie qui est convulsée par des percées rapides dans les capacités des capteurs et l'apprentissage automatique, même si elle est limitée par une réglementation en évolution lente axée sur la sécurité du ciel.

General Electric Co., Intel Corp., Verizon Communications Inc. et des start-up bien financées, dont PrecisionHawk et Airware, font partie des sociétés de drones rivalisant avec des entrepreneurs à la baisse et à faibles frais généraux qui ont contribué à donner naissance à l'industrie. Ils se disputent un bassin de clients encore limité par les lois limitant les avions sans pilote à des vols de jour de moins de 400 pieds.

Le shakeout commence

Si les petits pionniers des drones veulent survivre au bouleversement, ils devront trouver comment rivaliser dans un domaine de plus en plus tourné vers les grandes entreprises aux poches profondes qui peuvent acheter une expertise pour développer leur entreprise plus rapidement.

PrecisionHawk a acheté Droners et AirVid l'année dernière pour développer son réseau de pilotes. Airware, une société de services de logiciels de drones, a acheté une société française d'analyse de données appelée Redbird. Measure, un spécialiste des drones soutenu par le consultant en intelligence d'affaires Cognizant Technology Solutions Corp., a acheté Pilatus Unmanned et Helivideo Productions pour étendre ses offres dans le domaine du cinéma et de l'ingénierie.

Un plus grand nombre d'entreprises pourraient se retirer si leur modèle économique dépend de la Federal Aviation Administration autorisant les vols longue distance. Les drones sont actuellement limités à voler à la vue de leurs pilotes humains, et les entreprises qui sont plus limitées en vertu des règles actuelles risquent de manquer d'argent avant que l'agence n'apporte des changements importants, a déclaré Brandon Declet, directeur général de Measure.

Dans une démarche visant à étendre l'utilisation des drones, la FAA a annoncé le 9 mai que 10 équipes dirigées par les gouvernements des États et locaux testeraient les vols et les livraisons longue distance.

Plus intelligent, moins cher

Les drones permettent aux entreprises industrielles de réduire de 25% le coût des inspections des infrastructures, ce qui nécessitait dans le passé que des humains pilotent des avions et des hélicoptères ou se balancent dans des harnais sous des ponts. Le prix facturé pour une inspection par drone d'un site industriel est tombé à environ 5 000 $ – un tiers de ce qu'il était il y a deux ans, a déclaré Alex Tepper, qui a fondé la nouvelle entreprise de GE, Avitas Systems.

Tepper estime que le marché de l '«inspection intelligente» pour les secteurs de l'énergie, du rail, de l'aviation et du pétrole et du gaz dépasse 27 milliards de dollars dans le monde, la nouvelle activité d'analyse des données collectées rapportant 20 milliards de dollars supplémentaires.

Même avec la baisse des prix, la taille même du marché attire de nombreuses personnes dans l'entreprise pour offrir des services de base tels que des inspections de toits ou des photographies aériennes, a déclaré Phil Finnegan, consultant de l'industrie au sein du groupe Teal. "Il y a de très faibles barrières à l'entrée", a déclaré Finnegan.

La technologie elle-même s'avère être l'une des plus grandes menaces concurrentielles. À mesure que les drones deviennent plus automatisés et plus faciles à utiliser, certains clients potentiels achètent plutôt leurs propres robots aériens pour voler par eux-mêmes.

Extension de la portée

Cela incite des entreprises comme Avitas à penser au-delà de l’avion. "Nous sommes beaucoup plus intéressés par les données et l'analyse des données", a déclaré Tepper.

Avitas prévoit d'offrir une analyse de données automatisée pour détecter la corrosion et les fissures dans les enquêtes sur les infrastructures telles que les réservoirs de stockage – et même prédire où une voie ferrée pourrait échouer, a déclaré Tepper. La start-up peut également tirer parti de l'influence de sa société mère sur le marché en offrant ses services aux clients de GE.

Measure déploie une franchise de pilotes formés pour gagner un travail qui comprend des inspections, un soutien aux forces de l'ordre et le tournage d'événements sportifs. L'analyse des données est effectuée au siège social de la société à Washington, D.C.

La société vise à créer une marque reconnue capable de repousser les prix bas à partir de tenues d'une personne qui peuvent se lancer dans l'entreprise pour moins de 1000 $ – le coût d'un petit drone et d'une licence de pilote à distance, a déclaré Declet, directeur général de Measure. .

"Il est important d'avoir un pilote hautement qualifié aux commandes lorsque vous inspectez une éolienne de 15 millions de dollars ou que vous survolez un parc solaire nouvellement mis en service", a déclaré Declet. "Personne ne veut prendre de risques en cas de chute ou d'écrasement d'un avion dans une infrastructure critique."

Repenser la stratégie

De petites tenues telles que les opérations de Trench dans le Rhode Island s'ajustent également. Sa réponse est de relancer son entreprise de drones sous le nom de Vertspec, un fournisseur d'inspections à faible coût pour les infrastructures telles que les tours de téléphonie cellulaire, les parcs éoliens et les lignes de transmission d'énergie.

Trench, 37 ans, qui a commencé à construire ses propres drones comme passe-temps il y a 16 ans, profite d'une automatisation accrue pour réduire les coûts d'embauche des opérateurs. Pour concurrencer les grandes entreprises, il sous-traite l’analyse de données à des éditeurs de logiciels tiers.

"J'ai des frais généraux plus faibles qu'eux et je suis plus agile en matière de développement", a déclaré Trench. «Les grandes entreprises dans les châteaux pourraient être surprises lorsqu'elles seront minées par de petites.»

Black écrit pour Bloomberg.

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