Qu'est-ce qu'un drone? – Explication de la technologie des avions sans pilote

Dans l'aviation et dans l'espace, un drone fait référence à un avion ou vaisseau spatial non piloté. Un autre terme pour cela est un "véhicule aérien sans pilote" ou UAV. Sur Terre, les drones sont souvent utilisés à des fins militaires car ils ne mettent pas la vie d'un pilote en danger dans les zones de combat. De plus, les drones ne nécessitent pas de repos, ce qui leur permet de voler tant qu'il y a du carburant dans l'engin et qu'il n'y a pas de difficultés mécaniques.

Techniquement parlant, les drones spatiaux pourraient inclure des vaisseaux spatiaux cargo, des satellites et des machines qui quittent la Terre, bien qu'ils ne soient généralement pas appelés comme tels. Peut-être le meilleur exemple de drone dans l'espace est le mystérieux vaisseau spatial X-37B de l'armée américaine, qui a effectué plusieurs vols en orbite pendant des centaines de jours à la fois. Sa mission est hautement classée, conduisant à des spéculations sur ce qu'elle fait.

Drones militaires

Les drones existent depuis presque aussi longtemps que les avions ont été utilisés dans la guerre (1911), et cela n'inclut même pas les ballons remplis de bombes qui ont été utilisés pour la première fois par l'Autriche au milieu des années 1800. (Rise of the Drones: Photos of Unmanned Aircraft)

La Marine américaine a développé des "torpilles aériennes" limitées pendant la Première Guerre mondiale, mais a mis de côté le concept jusqu'à la Seconde Guerre mondiale. À ce moment-là, la Marine a lancé un programme appelé Opération Anvil, selon The Nation. Des bombardiers B-24 télécommandés ont été utilisés pour livrer des explosifs à des bunkers allemands, mais le programme a été un "désastre", selon l'article. De nombreux avions se sont écrasés ou ont explosé prématurément.

Pendant des décennies, les États-Unis se sont concentrés sur l'utilisation de fusées tout en travaillant sur le développement de drones. La première grande manifestation de drones a eu lieu pendant la guerre du Golfe de 1991, lorsque les États-Unis ont déployé des drones.

Le marché des drones valait environ 20 milliards de dollars en 2018, selon une prévision mondiale publiée sur researchandmarkets.com. Alors que les applications militaires restent possibles, le marché de la consommation a explosé avec des options de drones ces dernières années, permettant aux gens ordinaires de piloter ces petits avions à toutes sortes de fins – photographie, loisirs et, dans certains cas, surveillance. Les drones peuvent également être utilisés pour des applications telles que la distribution d'engrais dans les champs des agriculteurs ou la surveillance des pipelines éloignés.

Drones pour d'autres applications

Aux États-Unis, la Federal Aviation Administration a fait preuve de prudence en autorisant les véhicules sans pilote à se déplacer dans le ciel. Il existe de nombreux problèmes de sécurité – ils pourraient s'écraser dans les bâtiments, interférer avec l'espace aérien ou causer d'autres problèmes.

En février 2015, cependant, la FAA a décidé d'autoriser une utilisation limitée des drones. Aux États-Unis, l'utilisation commerciale des drones était autorisée depuis 2016. Depuis 2018, la réglementation sur les drones indique que les opérateurs ne peuvent voler que pendant la lumière du jour ou au crépuscule, avec des restrictions d'altitude et de vitesse. De plus, les drones doivent être gardés à portée de vue d'un opérateur.

Certaines entreprises envisagent d'envoyer des drones pour livrer des marchandises, ce qui pourrait réduire le coût d'utilisation des chauffeurs pour le service porte-à-porte. Amazon annonce un futur service appelé "Prime Air", qui est destiné à envoyer des livraisons aux clients en 30 minutes ou moins. L'entreprise a écrit une lettre de demande à la FAA pour commencer ce service. Amazon a effectué ses premières livraisons de drones en Grande-Bretagne en décembre 2016.

Les agences gouvernementales utilisent parfois des drones pour des raisons de sécurité, telles que la surveillance des tempêtes et des ouragans sans mettre les pilotes en danger. Un exemple était l'ouragan et la sentinelle de la tempête violente (HS3), qui était un programme d'essai de cinq ans utilisant des avions de surveillance sans pilote appelés Global Hawks. Il s'agissait d'une collaboration entre la NASA, la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) et Northrop Grumman, une société aérospatiale et de défense basée en Virginie. D'autres applications de drones ont été signalées dans les opérations de recherche et sauvetage et la cartographie 3D en vol de terrains locaux, tels que des forêts ou des routes.

Illustration d'artiste de l'avion spatial robotique X-37B de l'US Air Force en orbite autour de la Terre. (Crédit image: Boeing)

Drones dans l'espace

Peut-être la chose la plus proche d'un UAV dans l'espace est le X-37B, qui ressemble à une version miniature de la navette spatiale maintenant retirée de la NASA. Le vaisseau spatial non piloté a effectué quatre missions spatiales clandestines.

La plupart des travaux du X-37B sont hautement classés, ce qui rend difficile de spéculer sur le but de ses missions. Cependant, l'Air Force a publié des informations sur la quatrième mission. Dans un courriel adressé à Space.com en mai 2015, le porte-parole de l'Air Force, le capitaine Chris Hoyler, a déclaré que le X-37B disposerait d'un système de propulsion expérimental et aiderait les ingénieurs à étudier les performances de divers matériaux dans l'espace.

"Nous sommes ravis de notre quatrième mission X-37B", a déclaré Randy Walden, directeur du Bureau des capacités rapides de l'Air Force dans un communiqué en mai 2015. "Avec le succès démontré des trois premières missions, nous sommes en mesure de changer notre objectif, des vérifications initiales du véhicule aux tests de charges utiles expérimentales. »

En 2018, la NASA a annoncé qu'elle enverrait un drone (un petit hélicoptère) sur Mars avec la mission de rover Mars 2020. Le drone sera testé pendant environ 30 jours sur Mars. Le drone devra voler de manière autonome car les signaux radio de la Terre mettent plusieurs minutes à arriver sur Mars, ce qui empêche le pilotage à distance depuis la Terre. (Regardez: Tiny Helicopter Drone de la NASA pour Mars)

Bien qu'ils ne soient pas techniquement classés comme des drones (car ils opèrent au-delà de l'atmosphère terrestre), on pourrait soutenir que plusieurs des vaisseaux spatiaux qui visitent la Station spatiale internationale sont des véhicules aériens sans pilote car ils ne transportent que du fret et aucun pilote. Il y a plusieurs de ces véhicules, notamment le vaisseau spatial Progress de la Russie, les véhicules de transfert automatisé de l'Agence spatiale européenne (aujourd'hui à la retraite), le Dragon de SpaceX et le Cygnus de Northrup Grumman.

De temps en temps, une agence spatiale testera des véhicules dans l'espace avant d'y placer des personnes, ce qui s'est produit avec les programmes Mercury, Gemini et Apollo. (La navette spatiale n'a jamais été testée sans pilotes à bord.) En 2014, la NASA a envoyé son vaisseau spatial Orion en orbite terrestre (3600 miles ou 5800 km) dans un test sans pilote. Et en 2019 ou 2020, l'agence prévoit un deuxième test dans lequel le vaisseau spatial Orion sera envoyé autour de la lune.

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